Cómo el aterrizaje lunar histórico del Apolo 11 está dando forma al futuro de los viajes espaciales

agosto 3, 2019

Hace medio siglo, los primeros humanos pisaron el solitario satélite natural de la Tierra. Alcanzado en el transcurso de varios días y tripulado por tres intrépidos astronautas, Neil Armstrong, Buzz Aldrin y Michael Collins, el aterrizaje lunar del Apolo 11 fue la culminación de un proyecto de más de una década en desarrollo, y que involucró a más de 400,000 Participantes.

Después de cincuenta años, todavía estamos viendo la influencia del Apolo 11, que el historiador Arthur Schlesinger calificó como el mayor logro del siglo XX. ¿Pero cuáles son las implicaciones más duraderas del alunizaje de 1969?

Hace poco hablé con Rod Pyle, editor en jefe de Ad Astra, la publicación oficial de la National Space Society y autor de Primero en la luna: la experiencia del 50 aniversario del Apolo 11 (para lo cual Buzz Aldrin escribió la introducción). Según Pyle, comprender la influencia duradera del Apolo 11 requiere una mirada retrospectiva a la mentalidad detrás del liderazgo de los Estados Unidos hace más de medio siglo.

"Apollo era un programa geopolítico", dice Pyle, "pero en realidad fue diseñado para hacer un punto: que era" Somos mejores que los soviéticos. Tenemos mejores científicos, tenemos mejores técnicos, tenemos una mejor ingeniería y una mejor educación, mejores sistemas de gobierno. "Lo logró fácilmente y los derrotó como un esfuerzo lunar, y estaban intentando y no podían hacerlo con la gente . Entonces, logró ese objetivo ".

Sin embargo, Pyle también dice que la velocidad a la que los estadounidenses pudieron poner astronautas en la luna en 1969 impuso algunas limitaciones en la utilidad de las innovaciones de la era Apolo para proyectos futuros.

“El problema era que se hizo tan rápido y con tanta delicadeza, y fue tan específico que, aunque había planes para usar el hardware Apollo para otras cosas, era una especie de sistema cerrado. Para 1972, habíamos terminado con las misiones lunares. Les quedaba suficiente hardware para tres más: Apollo 18 a 20, [and] Nixon canceló eso poco después del vuelo del Apolo 11 ".

Eso no quiere decir que todavía no existieran muchas aplicaciones para las innovaciones de la era Apolo, así como aquellas que llegaron más tarde bajo una influencia similar. "Teníamos Skylab", señala Pyle, "[and we had] la estación espacial, y eso fue un legado; Tuvimos los primeros vuelos cooperativos entre los EE. UU. y la Unión Soviética con Apollo / Soyuz en 1975, y luego se desaceleró.

"Comenzamos a trabajar en el transbordador, que es un enfoque completamente diferente", dijo Pyle también. "Se suponía que era reutilizable, y lo era, se suponía que era más barato, y no lo era. No era tan seguro como Apolo ".

Sin embargo, se podría argumentar que, además de ser el mayor logro del siglo XX, los alunizajes de la Luna Apolo también pueden haber sido los más inspiradores, en términos del futuro de la exploración espacial; ya sea directa o indirectamente.

"Creo que el legado de Apolo, además del logro filosófico, el sentido de la aventura, etc., es un par de cosas", me dijo Pyle. “Incluso las proyecciones pesimistas sobre el dinero gastado dicen que hay entre cinco y veintiún dólares devueltos por cada dólar invertido en Apollo. Y eso es solo hablar en términos monetarios. Ese tipo de programa, un programa espacial, es una de las pocas cosas en las que el dinero del gobierno se inyecta nuevamente en la mano de obra estadounidense; no hay outsourcing Todo está sucediendo en los EE. UU., Con los trabajadores estadounidenses, por lo que es un beneficio.

"Están desarrollando tecnologías que nos han beneficiado hasta el día de hoy; todo, desde informática hasta medicina (diálisis renal, articulaciones artificiales), recubrimiento antiarañazos en las lentes de sus anteojos, ¡El destructor de polvo era un diseño que descendía del vacío que diseñaron para aspirar dentro del módulo lunar! Así que, por cierto, todo tipo de beneficios derivados, incluidos nuestros teléfonos celulares, han persistido a lo largo de los años ".

Pero, sobre todo, Apollo 11 continúa inspirándonos.

“Si voy al Laboratorio de Propulsión a Chorro, donde trabajo de vez en cuando, y me siento en una mesa en la cafetería y [ask the employees], "¿Qué te metió en este tipo de trabajo?" Algunas personas dirán Star Trek, algunas dirán Star Wars … pero todos Diga el Programa Apolo. "Ni siquiera estaba vivo entonces", en muchos casos dirán. "El Programa Apolo realmente me inspiró a hacer esto".

El módulo de aterrizaje Eagle, fotografiado por Michael Collins de Columbia.

También le pregunté a Pyle sobre futuras misiones a la luna, así como sobre nuestros eventuales viajes a Marte, y qué podríamos predecir sobre el futuro de los viajes espaciales según nuestra experiencia con el programa Apollo.

"Si nosotros [look at] este planificado regreso a la luna que el vicepresidente Pence anunció hace unos meses, que el hardware se parece mucho a Apolo porque tiene que hacer lo mismo. Entonces, no estamos hablando de transbordadores espaciales alados y cosas así, estamos hablando de una cápsula cónica, una cápsula de cuerpo romo como la cápsula Apollo, pero un poco más grande (ese es el Orión), estamos hablando Space Launch System (SLS), y posiblemente usando el Falcon Heavy y uno de los cohetes de Jeff Bezos (que son muy derivados del Saturn V). Estamos hablando de trajes lunares que se derivan de lo que fue construido para Apollo, y estamos hablando de un módulo de aterrizaje lunar: el mejor candidato hasta ahora es el módulo de aterrizaje Blue Moon de Jeff Bezos en el que ha estado trabajando durante algunos años, que deriva gran parte de su núcleo tecnológico del [Apollo] modulo lunar.

“Entonces, entre nosotros y la Unión Soviética, hicimos un montón de trabajo pesado y la recolección de la fruta baja en la década de 1960, y ahora hemos cerrado el círculo y estamos revisando toda esa tecnología, para intente regresar más allá de la órbita de la Tierra, regrese a la luna, aterrice en esa región del polo sur donde sabemos que hay grandes depósitos de hielo de agua y vea si podemos usar ese hielo de agua para permanecer allí e ir más allá. Porque donde tienes agua, tienes agua potable, puedes producir oxígeno respirable y, de manera crítica, puedes hacer combustible para cohetes, puedes hacer combustible para cohetes de hidrógeno y oxígeno.

"Y con eso, porque ya estás fuera del pozo de gravedad de la Tierra, ¡el sistema solar es tu patio trasero! Así que ese es el gran objetivo en este momento, y todo se deriva directamente de las misiones Apolo ".

En esencia, el legado de las misiones Apolo sigue siendo muy relevantes hoy, y probablemente lo seguirán siendo en las próximas décadas. Incluso con el paso de medio siglo, los logros del alunizaje del Apolo 11 continúan dando forma a la forma en que estudiamos el espacio … y ayudan a agudizar nuestra visión para futuras avenidas hacia la exploración del cosmos.

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