Curiosity Rover celebra 7 años desde el emocionante aterrizaje de Marte

agosto 5, 2019

El tiempo vuela, tanto en Marte como en la Tierra.

Han pasado siete años desde el rover Curiosity de la NASA accedió a su touchdown Red Planet, una maniobra desgarradora y aparentemente improbable que tenía a personas de todo el mundo pegadas a sus teléfonos y pantallas de computadoras portátiles.

En la noche del 5 de agosto de 2012, una grúa aérea accionada por cohete bajó el tamaño del automóvil Rover Curiosity en el piso del cráter Gale con cables, luego se desprendió y voló para aterrizar intencionalmente a una distancia segura. Cuando el éxito de este movimiento sin precedentes se hizo evidente, el control de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, estalló en vítores estridentes, que en algunos casos se convirtieron en lágrimas de alegría y alivio.

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Y Curiosity se ha fortalecido y ha hecho descubrimientos emocionantes desde entonces. Por ejemplo, el rover rápidamente determinó que el cráter de 96 millas de ancho (154 kilómetros) había albergado un sistema de lago y arroyo en el pasado antiguo. Y otras observaciones sugirieron que este ambiente era habitable por largos tramos, tal vez cientos de millones de años a la vez.

La curiosidad también ha detectado varios oleadas de metano en el aire de Gale Crater. Estos picos intrigan a los astrobiólogos, porque la gran mayoría del metano atmosférico de la Tierra fue producido por microbios y otros organismos. Sin embargo, el metano de Marte no es un signo definitivo de vida, porque el gas también se puede producir de forma abiótica. Esto puede suceder a través de reacciones entre el agua caliente y ciertos tipos de roca, por ejemplo.

En septiembre de 2014, Curiosity llegó a la base del Monte Sharp, la misteriosa montaña que se eleva 3,4 millas (5,5 km) hacia el cielo desde el centro de Gale. El robot de seis ruedas comenzó a abrirse camino a través de las estribaciones del Monte Sharp, buscando más pistas sobre el pasado más húmedo y cálido de Marte y su cambio al planeta frío y seco que conocemos hoy.

El rover continúa tal trabajo hoy, mucho después de que expirara su garantía: la misión principal de Curiosity funcionó durante un año en Marte, o alrededor de 687 días terrestres.

La curiosidad ha tenido algunos problemas de memoria y problemas con su ejercicio de perforación de rocas a lo largo de los años, pero el rover sigue teniendo buena salud en general, han dicho los miembros del equipo de la misión. Y Curiosity podría continuar por un tiempo más todavía. El generador termoeléctrico de radioisótopos multimisión del vehículo móvil (MMRTG), que convierte el calor de la desintegración radiactiva en electricidad, tiene un vida útil operativa de 14 años.

Esta fuente de energía nuclear, por cierto, significa que Curiosity está mejor equipada para manejar tormentas de polvo monstruosas de Marte, como la que mató al rover Opportunity con energía solar de la NASA el año pasado. (El polvo cubrió los paneles solares de Oppy, privando al rover de poder).

Por lo tanto, Curiosity puede vivir para dar la bienvenida a dos rovers más al Planeta Rojo: el rover Mars 2020 de la NASA, cuyo diseño se basa en gran medida en el de Curiosity, y el rover ExoMars europeo-ruso está programado para aterrizar en febrero de 2021.

Mars 2020 y el vehículo ExoMars, llamado Rosalind Franklin, representan los próximos pasos en la búsqueda de la vida del planeta rojo. La misión de $ 2.5 mil millones de Curiosity se centra en evaluar la habitabilidad marciana, pero los dos futuros exploradores buscarán signos reales de los antiguos organismos del Planeta Rojo.

Otras naves espaciales han llegado a Marte durante el tiempo que Curiosity estuvo allí. La nave espacial MAVEN de la NASA y la Misión de Orbitadores de Marte de la India llegaron a la órbita de Marte en septiembre de 2014, y el Orbitador de gases de rastreo ExoMars (TGO) hizo lo mismo en octubre de 2016. (Un demostrador de aterrizaje llamado Schiaparelli que voló con TGO se estrelló durante su intento de aterrizaje).

Y el 26 de noviembre de 2018, el módulo de aterrizaje InSight de la NASA aterrizó cerca del ecuador marciano para mapear el interior del planeta con detalles sin precedentes.

El libro de Mike Wall sobre la búsqueda de vida extraterrestre "Allí afuera"(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), ya está disponible. Siguelo en Twitter @michaeldwall. Síganos en Twitter @Spacedotcom o Facebook.

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