E.T. La caza no debería limitarse a la vida similar a la Tierra, dicen los científicos

agosto 5, 2019

CAMBRIDGE, Mass. – Asumir que la vida extraterrestre será similar a lo que evolucionó aquí en la Tierra podría limitar severamente el potencial de grandes descubrimientos, dijeron los investigadores.

El viernes (2 de agosto) en la primera anual Conferencia de ciencia TESS Aquí, en el Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT), un panel de científicos discutió qué sigue en la búsqueda de signos de vida en otros mundos, y cuán cerca podríamos estar de encontrar tales signos. (TESS es de la NASA Satélite de Encuesta Exoplaneta en tránsito, que acaba de marcar un año de caza del planeta en la órbita terrestre).

El panel tomó preguntas tanto del público interno como de la transmisión en vivo sobre las próximas misiones, su cronología teórica para el primer descubrimiento de vida alienígena y la importancia de ser más flexibles en nuestra definición de vida para explorar completamente el potencial que de otra manera La química y la biología tienen para ofrecer.

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Una de las primeras preguntas formuladas por el panel se refería a la importancia de las misiones anticipadas de la NASA. Observatorio de exoplanetas habitables (HabEx) y Topógrafo UV / óptico / IR grande (LUVOIR) y cómo será el futuro de la investigación de biofirmas si esas misiones no avanzan.

"HabEx está diseñado para que tengamos una muy buena posibilidad, más de un 95% de posibilidades, de tomar un espectro de al menos una potencialmente habitable exoplaneta", dijo el viernes el panelista Shawn Domagal-Goldman, un astrobiólogo del Centro Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

"LUVOIR quiere hacer lo mismo, pero quiere hacerlo como 30, 40, 50 veces", agregó. "Probablemente no podrías decir con LUVOIR qué porcentaje de mundos basados ​​en agua tienen firmas biológicas, pero se podría decir qué porcentaje de planetas rocosos en la zona habitable tienen agua o firmas biológicas ".

Estas misiones conceptuales todavía están esperando recibir el visto bueno oficial de la NASA, pero Domagal-Goldman dijo que incluso si no tienen prioridad, proyectos como el Telescopio Espacial Origins podría alcanzar objetivos científicos similares, solo alrededor de estrellas enanas más frías en lugar de estrellas más similares a nuestro propio sol.

La astrobióloga y física teórica Sara Walker también enfatizó que, independientemente de las misiones que se realicen, será importante no restringir la investigación de biofirmas al tipo de química a la que estamos acostumbrados en la Tierra.

"Tal como está ahora, al menos para mí personalmente, siento que origen de la vida en sí mismo es demasiado antropocéntrico, y tenemos una tendencia a diseñar e diseñar experimentos para biopolímeros específicos que creemos que están presentes en la vida en lugar de hacer una exploración aleatoria del espacio químico ", dijo Walker, quien reside en la Universidad Estatal de Arizona.

"Si, más bien, ves lo que sale de las químicas aleatorias bajo ciertas condiciones planetarias, eso comienza a sentirse mucho más como el origen de la vida para mí", agregó.

La identificación de una gama más completa de exoplanetas candidatos que podrían albergar vida probablemente requerirá ampliar nuestra definición de "zona habitable", dijeron los panelistas. Tradicionalmente, la zona habitable se define como la distancia que un exoplaneta puede estar de su estrella anfitriona de tal manera que tenga un clima capaz de mantener agua líquida en su superficie. Pero, como discutieron los panelistas, el agua líquida podría no ser la única base para la vida.

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"Si lo piensa, puede imaginar una zona habitable separada para cada uno de los solventes", dijo el científico de investigación interdisciplinario del MIT Janusz Petkowski durante el panel de discusión. "Pensamos en la zona habitable de la Tierra como simplemente definida con respecto a la sostenibilidad del agua líquida en la superficie del planeta, pero cada uno de los solventes tiene su propia zona habitable, por así decirlo".

Un ejemplo de un disolvente diferente que podría usarse es el metano líquido, que está presente en abundancia en la superficie de La enorme luna de Saturno Titán. Petkowski dijo que recrear estos entornos y químicos extraterrestres en los laboratorios de la Tierra no está exento de desafíos técnicos, pero será una forma importante de ampliar nuestra comprensión de las condiciones necesarias para que la vida evolucione.

Entonces, ¿qué tan cerca estamos de identificar vida en otros planetas? Los panelistas dijeron que depende de cómo avance la investigación en las próximas décadas.

"Diría que sin duda aprenderíamos más dentro de 20 años, y con suerte obtendremos algunas ideas sobre firmas previas y biofirmas, [but] detectar la vida es una pregunta más distante porque necesitamos datos muy sólidos ", dijo el químico Rafal Szabla, becario postdoctoral en el Instituto de Física de la Academia de Ciencias de Polonia, durante la mesa redonda.

E incluso si existe vida extraterrestre, dijo el astroquímico Paul Rimmer de la Universidad de Cambridge en Inglaterra, podrían pasar 100 años hasta que podamos identificarlo realmente.

"Si resulta que la vida, como la vida en la Tierra, es muy común, entonces creo que las estadísticas en los próximos 30 o 40 años serían lo suficientemente buenas como para decir: 'De estos aproximadamente 100 planetas, uno de ellos casi ciertamente tiene vida '", dijo Rimmer durante la mesa redonda. "Si, por otro lado, la vida es muy rara, o la vida es común pero no es lo que realmente estamos buscando, entonces estoy mucho más en la escala de tiempo de Sara Walker [of 100 years]".

Hay otra línea de tiempo a considerar: cuánto tiempo seguiremos buscando vida, incluso si no encontramos ninguna evidencia alentadora. Sin embargo, probablemente no necesitemos preocuparnos por este; si Marte es alguna indicación, Dijo Domagal-Goldman, nunca dejaremos de buscar.

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