Este cráter de impacto fue probablemente la zona cero de un antiguo mega tsunami en Marte

agosto 5, 2019

Zona cero para el impacto que causó un Marte Es posible que se haya encontrado un mega tsunami hace más de 3.000 millones de años.

El meteorito que generó esa antigua inundación probablemente destruyó el cráter Lomonosov, un hoyo de 120 kilómetros (75 millas) de ancho en el suelo en las llanuras heladas del Ártico marciano, informa un nuevo estudio.

El gran tamaño de Lomonosov sugiere que el impactador en sí era grande, similar en escala al asteroide de 6 millas de ancho (10 km) que golpeó la península de Yucatán en México hace 66 millones de años, provocando una extinción masiva que mató al 75% de las especies de la Tierra, incluyendo los dinosaurios.

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Tales rocas espaciales grandes no golpean el Planeta Rojo (o la Tierra) muy a menudo. Entonces, el nuevo estudio proporciona algunas pistas importantes sobre el antiguo océano norteño de Marte y el planeta potencial pasado para albergar vida tal como lo conocemos, dijeron los miembros del equipo.

"La implicación es que el océano habría retenido un componente líquido durante mucho tiempo", dijo a Space.com la coautora del estudio Alexis Rodríguez, científica principal del Planetary Science Institute en Tucson, Arizona. Ofreció 4 millones a 5 millones de años como cifra representativa, pero enfatizó que el número es solo una estimación.

Un océano frio y misterioso

Marte' océano norte grande y salado probablemente se formó hace unos 3.400 millones de años. La existencia del océano es ampliamente aceptada por los investigadores de Marte, dijo Rodríguez, pero existe un debate considerable sobre su naturaleza.

Por ejemplo, algunos científicos creen que el océano tuvo una vida relativamente larga, aunque bastante fría. Pero otros no creen que el antiguo clima marciano pudiera haber soportado cuerpos estables de agua superficial por mucho tiempo, y por lo tanto argumentan que el océano se congeló muy rápidamente, tal vez en unos pocos miles de años o menos.

los nuevo estudio, que fue publicado a fines de junio en el Journal of Geophysical Research: Planets, refuerza el punto de vista anterior.

Rodríguez y sus colegas, liderados por François Costard, del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia, se basaron en varios años de investigación previa sobre el océano y sus huellas en el paisaje del antiguo Marte.

Por ejemplo, Rodríguez dirigió un estudio de 2016 que identificó lóbulos enormes en las llanuras del norte, características que se parecen mucho a las marcas dejadas por los tsunamis aquí en la Tierra. El equipo determinó que los lóbulos fueron tallados por dos mega-tsunamis diferentes, que inundó la región hace más de 3 mil millones de años.

Marte no tiene actividad tectónica de placas significativa, por lo que las grandes olas probablemente se desencadenaron por los impactos. Entonces, Costard, Rodríguez y sus colegas buscaron los cráteres que dejaron los culpables cósmicos, reduciendo la búsqueda en los próximos años.

Esa búsqueda puede haber terminado, al menos para uno de los dos impactadores. Múltiples líneas de evidencia apuntan a Lomonosov, informan los científicos en el nuevo estudio. Por ejemplo, Lomonosov está en el lugar correcto, tiene la edad correcta (según lo determinado por el recuento de cráteres), y se parece mucho a los cráteres marinos aquí en la Tierra.

Lomonosov también cumple con los requisitos de otras maneras. Por ejemplo, el cráter es tan profundo como los científicos creen que el océano septentrional poco profundo era en el momento del impacto. Y falta parte del borde de Lomonosov, lo que es consistente con un mega tsunami; el agua desplazada puede haber liberado a este gran trozo mientras se desataba.

Si bien esta evidencia es sugerente, sin embargo, aún no alcanza el nivel de una pistola humeante, dijo Rodríguez.

"Este cráter es un candidato", dijo. "No iría tan lejos como para decir que este es definitivamente el cráter que produjo el tsunami".

Ese tsunami, por cierto, es probablemente la primera de las dos grandes inundaciones que Rodríguez y sus colegas identificaron en 2016. Ese mega-tsunami anterior presentó flujos de escorrentía y retrolavado, estos últimos causados ​​por el agua que regresa al mar . Lomonosov parece haber sido tallado por ambos tipos de flujos.

El segundo mega tsunami causó escorrentía pero no retrolavado, lo que sugiere que Marte y el océano pueden haber estado más fríos en ese momento. Es posible que el océano del norte tenga una cantidad significativa de hielo cuando este otro impactador se derrumbó, agregó.

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¿Impulsando el caso de la vida en Marte?

Lomonosov es lo suficientemente interesante solo por motivos geológicos.

"Esta es posiblemente la primera vez que un posible cráter marino asociado con un tsunami ha sido investigado fuera de la Tierra", dijo Rodríguez.

Y luego están las implicaciones astrobiológicas. Como se señaló anteriormente, el tamaño de Lomonosov sugiere que el océano del norte, un ambiente potencialmente habitable, persistió durante un tiempo relativamente largo. Después de todo, es estadísticamente improbable que el impacto de Lomonosov ocurriera justo después de que se formara este océano líquido.

E incluso si el océano estuviera congelado en su momento, el impacto habría creado un entorno favorable para la vida tal como la conocemos: la tremenda energía desatada habría derretido mucho hielo y creado un sistema hidrotermal en Lomonosov, dijo Rodríguez.

Por lo tanto, el cráter es un objetivo tentador para futuras misiones de caza de vida. Sin embargo, los exploradores robóticos probablemente no estén a la altura, porque el área de Lomonosov está cubierta por una capa de hielo de unos 33 pies (10 metros) de espesor, dijo Rodríguez.

Pero los exploradores humanos probablemente podrían perforar a través del hielo y acceder a sedimentos en el piso del cráter. Y estos pioneros podrían usar el abundante hielo de agua como soporte vital, proporcionando un twofer de exploración.

"Eso sería muy interesante", dijo Rodríguez.

El libro de Mike Wall sobre la búsqueda de vida extraterrestre "Allí afuera"(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), ya está disponible. Siguelo en Twitter @michaeldwall. Síganos en Twitter @Spacedotcom o Facebook.

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