La NASA busca la "industrialización" de la órbita terrestre baja con la estrategia de comercialización de la EEI

agosto 5, 2019

ATLANTA – El administrador de la NASA Jim Bridenstine dice que cree que la nueva estrategia de la agencia para aumentar uso comercial de la Estación Espacial Internacional conducirá a una "industrialización" de la órbita terrestre baja, aunque los expertos advierten que puede tomar tiempo para que emerjan esos mercados.

En un discurso del 31 de julio en la Conferencia de Investigación y Desarrollo de la ISS aquí, Bridenstine argumentó que era esencial desarrollar actividades comerciales en la ISS y en otros lugares de LEO para apoyar no solo a la industria espacial, sino también a la economía nacional en general.

"La industrialización construye naciones, y si queremos construir espacio, necesitamos industrializarnos", dijo. "La Estación Espacial Internacional es una herramienta increíble para esa actividad".

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Bridenstine explicó que los proyectos de investigación y desarrollo en la EEI pueden conducir a actividades comerciales en la órbita terrestre baja, con implicaciones para la economía nacional en general.

"Queremos que se utilice el espacio para mejorar la condición humana aquí en la Tierra", dijo. "Queremos probar las capacidades y las tecnologías, los mercados, que finalmente nos permiten hacer más en el espacio y tener más personas en el espacio, más proyectos en el espacio, comercializar el espacio, industrializar el espacio y, por supuesto, que esto sea un motor importante para los Estados Unidos de América económicamente cuando se trata de la balanza de pagos y exportaciones. Ese es el objetivo final de los Estados Unidos de América en el espacio ".

NASA lanzó en junio una estrategia de comercialización LEO que busca aumentar el uso comercial de la ISS y una transición a estaciones espaciales comerciales que puedan ser utilizadas por la NASA y otros clientes. Esa estrategia incluye varios aspectos, desde una nueva política de uso comercial y una lista de precios para la ISS hasta los esfuerzos para apoyar el desarrollo de módulos comerciales para la ISS y las instalaciones de vuelo libre.

"Queremos ver la comercialización. Me encanta la palabra 'industrialización'", dijo Bridenstine. Esa estrategia de comercialización, dijo, se basa en los programas comerciales de carga y tripulación de la NASA. "El siguiente paso después de eso, por supuesto, es asegurarnos de que estamos comercializando la habitación en órbita terrestre baja. Para llegar allí, tenemos que hacer que la industrialización tenga lugar".

Un aspecto clave de ese esfuerzo, dijo, es la relación de la NASA con el Laboratorio Nacional de la ISS, la organización anteriormente conocida como Centro para el Avance de la Ciencia en el Espacio que opera la parte de los recursos de la ISS designada por el Congreso como laboratorio nacional. Bridenstine se reunió con funcionarios de ISS National Lab durante la conferencia luego de elogiar, en su discurso, las nuevas iniciativas de la organización en biomedicina industrializada y materiales avanzados.

Cuando se le preguntó en una conferencia de prensa al final del día si la estrategia de comercialización de la NASA podría conducir a cambios en la relación de la agencia con el Laboratorio Nacional de la ISS, Bridenstine dijo "absolutamente" pero no dio más detalles. "Tenemos el mandato de comercializar la órbita terrestre baja, industrializar la órbita terrestre baja, hasta el punto en que la NASA se convierta en un cliente en lugar de ser el propietario y el operador", dijo. "¿Cuáles son las líneas de esfuerzo que finalmente resultan en esta comercialización?"

Joseph Vockley, presidente y director ejecutivo del ISS National Lab, dijo que su organización tenía una buena relación con la NASA y que, al apoyar la investigación en la estación, puede madurar tecnologías hasta el punto en que puedan ser comercialmente viables. "Sentimos que tenemos una gran oportunidad para ayudar a la NASA a lograr sus objetivos, nuestros objetivos y beneficiar a la humanidad", dijo.

Un panel de expertos de la industria, que habló en la conferencia inmediatamente después del discurso de Bridenstine, advirtió que puede tomar tiempo para que surja esa industrialización de la órbita terrestre baja.

Carissa Christensen, directora ejecutiva de Bryce Space and Technology, dijo que en el corto plazo los mercados más grandes involucrarán vuelos espaciales humanos: astronautas del gobierno que vuelan desde los Estados Unidos u otros países, así como astronautas privados. Esos mercados, dijo, estarán en los cientos de millones de dólares. El ensamblaje y la fabricación de satélites podrían surgir más adelante en un tamaño más pequeño: decenas de millones de dólares, o posiblemente más.

"Hay factores que pueden cambiar drásticamente estos resultados", agregó, incluidas "intervenciones" como la estrategia de comercialización LEO de la NASA, así como el desarrollo de "aplicaciones asesinas" y los beneficios que provienen del aumento de la actividad espacial en general.

Un estudio de SpaceWorks Engineering identificó alrededor de 40 mercados LEO potenciales, que la compañía agrupó en aquellos que están activos hoy, "perspectivas emergentes" que podrían surgir en los próximos cinco a diez años y "casi ciencia ficción" que tomarán mucho más tiempo para desarrollar.

Caleb Williams, analista económico principal de SpaceWorks, dijo que las perspectivas emergentes incluyen biomedicina industrial, Turismo espacial, producción de fibras ópticas y publicidad. "Actualmente no forman parte de la economía LEO porque todavía no han alcanzado las operaciones comerciales completas, pero tienen una tecnología muy madura o un modelo comercial muy maduro", dijo. "Eso los hace atractivos".

Una razón por la cual la NASA está enfatizando esta estrategia comercial es eventualmente alejarse de la EEI y, en el proceso, reducir sus costos. "Queremos aprovechar los recursos que los contribuyentes nos brindan y queremos hacer cosas para las que aún no hay un mercado comercial", dijo Bridenstine en la conferencia de prensa, incluido un regreso humano a la luna y eventuales misiones a Marte.

Sin embargo, reconoció que el calendario para esa transición no está claro. La NASA desearía tener capacidades comerciales mejoradas para 2025, pero Bridenstine señaló que la legislación en la Cámara y el Senado extender la autorización de la NASA para operar la EEI hasta 2030. "Estamos comprometidos como nación a asegurarnos de no tener brechas en la actividad humana estadounidense en la órbita terrestre baja", dijo.

Esta historia fue proporcionada por SpaceNews, dedicado a cubrir todos los aspectos de la industria espacial.

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