Maestros titiriteros del mundo animal que controlan la mente en la vida real

agosto 5, 2019

A lo largo de las películas y la literatura de ciencia ficción y terror, un tema recurrente y bastante popular siempre ha sido el de los malvados maestros de marionetas alienígenas que controlan nuestras mentes para mantenernos cautivos y obligarnos a servir a nuestros señores superiores o tomar nuestros cuerpos para convertirnos nosotros en algo más. Este concepto simple se ha popularizado en historias y películas como Los titiriteros y La invasión de los ladrones de cuerpos, y estas historias han horrorizado a generaciones. La idea de contaminar e invadir nuestras mentes y cuerpos y hacer que actúen al servicio de otro en contra de nuestra voluntad es un pensamiento innatamente inquietante que nos repele y, sin embargo, inspira una cierta curiosidad macabra que nos mantiene regresando por más. Por más aterrador que sea, tal vez sea aún más horrible pensar que tales organismos están lejos de ser meramente habitantes de la ficción, y el mundo animal en realidad tiene un número inquietantemente grande de criaturas que sobreviven al hacerse cargo y controlar las mentes de los demás. , a menudo conduce a la muerte de la víctima.

Quizás los zombis controlados por la mente más conocidos del mundo animal se pueden ver en los insectos, y uno de los más horribles les sucede a ciertos tipos de hormigas. El culpable es varias especies de hongos parásitos que pertenecen a un género llamado Ophiocordyceps, y su ciclo de vida es casi tan aterrador e inquietante como cualquier cosa de una película de terror. Comienza con las esporas de hongos que entran en la hormiga y hacen que experimente un ataque de convulsiones que la hace tambalearse y caer al suelo del bosque. Esto no es, con mucho, el final del proceso, ya que el hongo en realidad comienza a apoderarse de la mente de la hormiga y cambia su comportamiento, lo que lo obliga a comenzar a subir sin pensar una rama o tallo a una altura predeterminada dependiendo de la especie de hongo, donde Los horrores continúan.

Una vez encima de la planta, el parásito obliga a la hormiga "zombificada" a orientarse en una dirección específica y a encontrar un determinado lugar donde la humedad es la correcta, nuevamente según la especie, después de lo cual se hace que la hormiga se apriete tan fuerte como pueda. en el tallo por su nuevo maestro supremo. Al hacerlo, estas esporas de hongos se acumulan dentro de la hormiga, culminando en un tallo que brota de la cabeza para llover esporas en el suelo debajo en una lluvia de muerte, infectando a otras hormigas para que a su vez sufran el mismo destino. Durante todo el espantoso proceso, la mandíbula de la hormiga nunca suelta su agarre, dejando su cadáver marchitado y marchito y su extravagante tallo alienígena que se proyecta desde su cabeza para permanecer allí ondeando en el viento.

Hormiga infectada por Ophiocordyceps

Es increíble que este hongo pueda entrar en la cabeza de la hormiga y manipularlo con una precisión asombrosa, y cada especie de Ophiocordyceps apunta a una especie diferente de hormiga y sus comportamientos únicos en una impresionante muestra de coevolución. Los científicos aún no entienden completamente cómo este hongo zombi logra hacer lo que hace, pero es probable que mediante la manipulación de ciertas enzimas y productos químicos dentro del cerebro de la hormiga secuestre su sistema nervioso a través de procesos que aún no están claros. Todo el proceso es horriblemente escalofriante, y la única buena noticia al respecto es que no hay una versión para los seres humanos.

Otro insecto que es blanco de horrores más allá de la comprensión es la colorida y encantadora mariquita. Si una de estas mariquitas tiene la mala suerte, podría encontrarse con un tipo de avispa conocida como la avispa de ojos verdes (Dinocampus coccinellae), que los persigue específicamente para sus nefastos propósitos con un ataque doble. Al encontrar un objetivo adecuado, la avispa usa su aguijón para inyectar un huevo y un virus. A medida que el huevo se convierte en una larva, se alimenta del interior de la mariquita para sostenerse, mientras que el virus se pone a trabajar apagando las funciones cerebrales del insecto para esencialmente paralizarlo, y uno podría pensar que eso sería el final de eso, pero es solo recién empezando.

La larva de la avispa crece dentro de la mariquita que aún vive hasta que es lo suficientemente grande como para escapar violentamente, sobre la cual la mariquita todavía está viva. La larva de la avispa se convierte en un capullo, y aquí es donde el virus entra en una especie de segunda etapa, haciendo que la mariquita vuelva a la vida y se ponga de pie, colocándola en una especie de estado de trance para vigilar lo que tiene acaba de salir de sus entrañas. Si una amenaza potencial se acerca demasiado, el virus hace que la mariquita se mueva y se tambalee, persiguiéndola, y lo hace hasta que la avispa joven está lista para valerse por sí misma. Parece que esto no debe terminar bien para la mariquita zombificada, pero curiosamente, alrededor de una cuarta parte de las víctimas de este macabro proceso en realidad lo sobreviven y llevan una vida normal.

Guardaespaldas de mariquita infectada

También existe la difícil situación de la cigarra, que puede ser presa de un tipo de hongo parásito que los convierte en zombis furiosos incontrolables para infectar a otros de su propia especie. Al infectarse con el hongo, la cigarra masculina encontrará que su abdomen y sus genitales se marchitan y se caen, mientras que, por el contrario, experimenta un gran aumento en el deseo sexual. El hongo posee y obliga a la cigarra a perseguir básicamente cualquier cola que pueda alcanzar, apareándose de izquierda a derecha con cualquier cosa y todo, mientras rocía las esporas de hongos en los nuevos anfitriones en el proceso, ganándoles el colorido. apodo entre los científicos "los saleros voladores de la muerte".

Alejándonos de los insectos, tenemos orugas, que caen presas de la avispa parasitoide. Glyptapanteles. Después de ser picada, la oruga se vuelve absolutamente insaciable, come mucho más de lo normal y engorda para que la larva se alimente de ella. En un proceso muy similar a lo que vimos en la mariquita de arriba, la avispa pone su huevo dentro de la avispa, la larva crece y sale, y la oruga se zombifica y se convierte en un guardaespaldas sin sentido y revoltoso para mantener alejados a los depredadores. Dando un paso más allá, la oruga también se ve obligada a hacer girar más seda alrededor del capullo de la avispa, reforzando su barrera de armadura, y se mantendrá allí vigilante hasta que la avispa pueda estallar sola o hasta que muera de hambre. Nunca termina bien para la oruga. Casi tan malo es un tipo de baculovirus que infecta a la oruga de la polilla gitana para obligarla a trepar a los árboles, donde se desintegran más o menos para enviar el virus que cae sobre otras orugas.

En otro ejemplo de más tipos de avispas parasitoides que controlan la mente, tenemos algunas que se dirigen a las arañas para cambiar sus comportamientos en su propio beneficio. Un tipo de avispa de Costa Rica se llama Hymenoepimecis argyraphaga, que ronda por buscar arañas tejedoras de orbes para inyectarse con sus huevos. Cuando se hace esto, las larvas crecen y emergen, pero permanecen unidas a la araña viva como una especie de autoestopista no deseado. La parte extraña es que cuando es hora de que la avispa gire un capullo, secuestra el cerebro de la araña para que lo haga, ordenando a la araña que gire el capullo a su alrededor en lugar de hacer todo lo que funciona por sí mismo, después de lo cual, ingratamente, se comen la araña. . Del mismo modo, el Zatypota Avispa de Ecuador pone su huevo en una víctima de la especie araña Anelosimus eximius, que suele ser una especie social que se encuentra en colonias comunales. Sin embargo, cuando la larva de la avispa la impregna, la araña se controla mentalmente para abandonar la colonia y caminar por su cuenta, donde luego se encuentra girando un capullo para protegerla y a su atormentador y permitir que la avispa la devore en paz.

Tejedor de orbes

Hay varios tipos de avispas parasitoides como esta que atacan a las arañas que también manipulan a sus anfitriones de maneras sorprendentemente sofisticadas. Un tipo de avispa nativa de las selvas tropicales de Costa Rica (las arañas costarricenses no se rompen) se dirige a la especie de araña Anelosimus octavius como su anfitrión. Este tipo de araña generalmente teje telas anudadas y retorcidas de hilos al azar, pero las personas infectadas saldrán y tejerán telas que tienen un diseño completamente diferente. Las arañas infectadas esencialmente tienen sus cerebros secuestrados en redes de tejido que tienen una plataforma cubierta por láminas de tela que lo protegen de la lluvia y los elementos, así como una extraña abertura al final de la plataforma. Cuando se terminan estas redes extrañas, las larvas de avispa emergen de la araña, matándola, se abren camino hasta el final de la plataforma bien protegida y cuelgan de un capullo a través de la abertura que la araña ha proporcionado gentilmente. Es extraordinariamente espeluznante que este parásito no solo pueda alterar el comportamiento de su huésped, sino que esencialmente haga que actúe como su propio arquitecto personal.

En lugar de convertir a sus anfitriones en protectores o guardaespaldas o matar a sus víctimas directamente, muchos de los parásitos y parasitoides que controlan la mente están sintonizados para hacer que sus víctimas se suiciden, cambiando su comportamiento para ponerlos en peligro intencionalmente para que puedan ser comidos y su ciclo de vida se puede completar. Un buen ejemplo es una lombriz parasitaria conocida como Leucochloridium paradoxum. Pasa la mayor parte de su vida viviendo en aves como los petirrojos, pero necesita caracoles para completar todo su ciclo de vida y es bastante complicado. Primero, un petirrojo infectado defeca en el suelo, después de lo cual aparecerá un caracol y se infectará al comer los excrementos. Luego, la larva del parásito engulle los tentáculos de la cabeza de los caracoles para hacerlos de un color vivo y brillante que sea fácil de detectar en contraste con la monotonía habitual del caracol. Después de esto, el parásito controla la mente del caracol para hacerlo subir a un punto alto y agitar sus tentáculos en una exhibición pulsante de colores vibrantes, cuyo único propósito es atraer a un petirrojo, que se inclina para picotear lo irresistible atraer y, por lo tanto, se infecta con un parásito para comenzar el ciclo nuevamente. El caracol es esencialmente modificado por el parásito en un terrorista suicida con un deseo de muerte de entregar su carga útil insidiosa.

Caracol zombie infectado

Un proceso similar se puede ver con los gusanos parásitos llamados acanthocephalans, que también viven la mayor parte del tiempo en el tracto intestinal de las aves, en este caso los estorninos, pero buscan las píldoras, mejor conocidas como "polies roly", para completar parte de su ciclo de vida. Al igual que con los caracoles, los excrementos de las aves contienen huevos microscópicos que se mezclan con la dieta habitual de deterioro de la materia vegetal y se ingieren para infectar al huésped. Las larvas rápidamente zombifican los insectos de la píldora y cambian radicalmente su comportamiento. Mientras que estas criaturas suelen ser muy tímidas y se esconden en grietas oscuras y debajo de rocas o troncos, los infectados, en cambio, descaradamente y sin miedo salen a la luz del día y actúan de manera errática, así como también buscan superficies de colores claros para deambular. en contraste con su color oscuro, mucho mejor para atraer a un estornino depredador.

El mismo tipo de cosas se puede ver en el killifish de California, que está infectado por un tipo de trematodo que tampoco puede esperar para meterse en un pájaro, que es su hábitat preferido y donde madura. Con el fin de llegar desde aquí hasta allá, la casualidad invade el cerebro del huésped y les hace hacer todo tipo de cosas raras e imprudentes. El pez gato infectado, que normalmente se mantendría alejado de la superficie y sería muy cauteloso, es atraído hacia la luz, nadando inquietamente justo debajo de las olas y también moverá la cola hacia la superficie para anunciar completamente su presencia a cualquier ave marina que pueda estar alrededor, en el proceso de ser comido e infectarlos. Esto es muy similar al gusano de cabeza espinosa, que entra en la mente de un tipo de crustáceo llamado gammarid para hacer que la criatura normalmente asustada busque la luz de la superficie y nade erráticamente para que un pato se la coma, donde el gusano realmente quiere estar.

Gammarid

Hay un ejemplo tal vez aún más aterrador de esto en el reino animal, simplemente porque no le sucede a algún pequeño insecto, insecto o pez, sino a un mamífero o pájaro. Un parásito que también puede alterar el comportamiento en animales es Toxoplasma gondii, que generalmente se encuentra en roedores como las ratas, así como en aves pequeñas. Los animales infectados con el parásito perderán el miedo a sus enemigos naturales y, en lugar de huir de los depredadores, como los gatos, se sentirán obligados a correr o volar directamente hacia ellos. Por supuesto, esto lleva a que se coma a la rata o al pájaro y que el parásito realice el resto de su ciclo de vida a través del gato y sus heces. Esto también infecta a los humanos, y aunque no está claro qué efectos tienen los humanos cuando se infectan con Toxoplasma gondii, se ha debatido que causa todo, desde ningún efecto hasta grandes aberraciones conductuales y esquizofrenia, pero es en este punto que se desconoce en gran medida.

Es un mundo horrible pero al mismo tiempo fascinante en el que habitan estos organismos, con complejas relaciones desarrolladas a través de increíbles casos de coevolución entre especies completamente dispares desarrolladas durante millones de años y potenciadas por procesos que aún no hemos entendido completamente. Si bien los zombis y los maestros titiriteros que controlan la mente, como se muestran en las películas y los libros de fantasía, siempre pueden permanecer en el ámbito de la ficción, estos ejemplos de la vida real de que esto suceda en cierta medida en el mundo animal son un pensamiento aleccionador y crean una sensación de maravilla y terror, y uno solo puede esperar que los humanos no sean víctimas de tales criaturas. Por ahora, estamos a salvo, pero ciertamente acecharán nuestras pesadillas e influirán en la ciencia ficción y el horror durante algún tiempo.

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