Vea el escurridizo planeta Mercurio en el cielo del amanecer este agosto

agosto 5, 2019

Si alguna vez hubo un planeta que creo que ha tenido una mala reputación por su incapacidad para ser observado fácilmente, tendría que ser Mercurio, conocido en muchos círculos como el "planeta esquivo".

En la guía clásica de astronomía "Nuevo manual de los cielos"(1941 McGraw-Hill Book Company, Inc.), esto es lo que está escrito sobre el planeta más interno:

"Debido a que debes buscarlo tan pronto después del atardecer, o antes del amanecer, Mercurio se queda cerca del sol como un niño aferrado a las cuerdas del delantal de su madre. Hubo un astrónomo famoso, Copérnico, que nunca vio el planeta en toda su vida".

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Vea Mercurio sobre el horizonte este-noreste antes del amanecer de este mes.

Vea Mercurio sobre el horizonte este-noreste antes del amanecer de este mes.

No obstante, durante las próximas tres semanas, se nos presentará una excelente oportunidad para ver Mercurio en el cielo temprano en la mañana / amanecer. El planeta se considera "inferior" porque su órbita está más cerca del sol que la de la Tierra: por lo tanto, Mercurio siempre parece, desde nuestro punto de vista, estar en la misma dirección general que el sol.

En las antiguas leyendas romanas, Mercurio era el mensajero rápido de los dioses. El planeta está bien nombrado, porque es el planeta más cercano al sol y el planeta más veloz del sistema solar, con un promedio de aproximadamente 30 millas por segundo (48 kilómetros por segundo). Mercurio hace su viaje anual alrededor del sol en solo 88 días terrestres. Curiosamente, el tiempo que tarda Mercurio en girar una vez sobre su eje es de 59 días, por lo que todas las partes de su superficie experimentan períodos de calor intenso y frío extremo. Aunque la distancia media del planeta al sol es de solo 36 millones de millas (58 millones de km), Mercurio tiene, con mucho, el rango más amplio de temperaturas: 800 grados Fahrenheit (427 grados Celsius) en su lado del día; menos 280 grados F (–173 grados C) en su lado nocturno.

En la era precristiana, Mercurio en realidad tenía dos nombres; no se sabía que podría aparecer alternativamente en un lado del sol y luego en el otro. El planeta se llamaba Mercurio cuando estaba en el cielo nocturno, pero era conocido como Apolo cuando aparecía en la mañana. Hay informes de que, alrededor del siglo V a. C., Pitágoras señaló que los dos orbes eran uno y el mismo.

La salida del sol puesta de sol

Mercurio posee la órbita más excéntrica de cualquier planeta. En su mayor distancia del sol (afelio), el planeta se encuentra a unos 43 millones de millas (69 millones de kilómetros) de distancia, pero cuando llega a su punto más cercano al sol (perihelio) está a menos de 29 millones de millas (47 millones de kilómetros) ) lejos. Entonces, su velocidad angular a través del espacio es apreciablemente mayor en el perihelio. Curiosamente, Mercurio gira sobre su eje tres veces por cada dos revoluciones que hace alrededor del sol. Pero cuando llegue al perihelio (como lo hará el 20 de agosto), la velocidad orbital de Mercurio superará su velocidad de rotación.

Como consecuencia, un observador hipotético parado en Mercurio vería una vista única en todo nuestro sistema solar: en el transcurso de ocho días (cuatro días antes del perihelio hasta cuatro días después del perihelio), el sol parecerá revertir su curso, luego duplicará retroceda y reanude su trayectoria normal a través del cielo. Si nuestro observador estuviera ubicado en la parte de Mercurio donde el sol sale alrededor del tiempo del perihelio, el sol parecería salir parcialmente sobre el horizonte oriental, detenerse y luego caer nuevamente debajo del horizonte, seguido en una rápida sucesión por un segundo amanecer !

Mercurio en la mañana

El viernes 9 de agosto, Mercurio (la órbita se muestra como una curva roja) alcanzará un ángulo de 19 grados al oeste del sol, su separación más amplia para esta aparición. Debido a la eclíptica matutina (línea verde), esta será una buena aparición antes del amanecer para los observadores del cielo del Hemisferio Norte, pero pobre para aquellos que ven el planeta desde el Hemisferio Sur.

Mercurio sale antes del sol todo este mes, y es sorprendentemente fácil de ver desde ahora hasta el 27 de agosto. Todo lo que tiene que hacer es mirar hacia abajo sobre el horizonte este-noreste durante el crepúsculo matutino, de aproximadamente 30 a 45 minutos antes del amanecer. para una "estrella" de color naranja amarillento brillante

Mercurio estará en su elongación occidental, 18 grados al oeste del sol, el 9 de agosto, elevándose poco después del amanecer y haciendo de esta una muy buena aparición por la mañana. Mercurio, como Venus, parece pasar por fases, como lo hace la luna. Cuando comenzó agosto, Mercurio era una media luna, solo un 13% iluminado por el sol. Para el próximo martes (6 de agosto), esa cantidad de iluminación se habrá más que duplicado al 28%, y la cantidad de su superficie iluminada por el sol continuará aumentando durante el resto de este mes: casi el 50% para el 12 de agosto y más del 75% para el 19 de agosto. Entonces, aunque el planeta comenzará a volverse hacia la vecindad del sol después del 9 de agosto, Mercurio continuará brillando constantemente, lo que debería ayudar a mantenerlo a la vista durante las próximas semanas.

Los 'gemelos' señalan el camino

Como beneficio adicional, durante la primera quincena de agosto, Mercurio no estará muy lejos de las famosas "Estrellas Gemelas" de la constelación de Géminis, Pólux y Cástor. Estas dos estrellas se elevarán sobre el horizonte este-noreste alrededor de las 4 a.m., hora local, aproximadamente media hora antes de que Mercurio lo haga. El par puede usarse como punteros para ayudarlo a localizar Mercurio.

Durante la primera semana de agosto, busque a los gemelos Gemini alrededor de las 5 a.m., que se encuentran a unos 15 grados sobre el horizonte este-noreste. Tu puño cerrado, sostenido con el brazo extendido, mide aproximadamente 10 grados, así que Pólux y Castor aparecerá un poco más alto que el del horizonte. Ahora mire bien hacia la parte inferior derecha de estas estrellas y verá un objeto similar a una estrella algo más brillante, flotando solo a unos 5 grados sobre el horizonte.

Ese será Mercurio.

El 12 de agosto, trace una línea imaginaria desde Castor, a través de Pólux, continúe recto hacia el horizonte durante 10 grados y llegará a Mercurio, brillando a un brillante -0.3 magnitud. En los días que siguen, la distancia entre Mercurio y las estrellas gemelas aumentará, mientras que Mercurio se mueve hacia la esquina inferior izquierda.

El veloz planeta seguirá siendo fácilmente visible hasta el 27 de agosto; aunque más cerca del sol, habrá aumentado a –1.5, incluso rivalizando Sirio, la estrella más brillante del cielo nocturno. A partir de entonces, vuelve a caer bajo el horizonte del amanecer.

Joe Rao sirve como instructor y profesor invitado en Nueva York. Planetario Hayden. Escribe sobre astronomía para Revista de historia natural, la Almanaque de agricultores y otras publicaciones, y también es meteorólogo en cámara para Noticias Verizon FiOS1 en el bajo Hudson Valley de Nueva York. Síganos en Twitter @Spacedotcom y en Facebook.

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