El metano de Marte no se libera por la erosión del viento

agosto 14, 2019

Es posible que se haya resuelto una pequeña parte del misterio del metano en Marte.

El rover Curiosity de la NASA ha detectado múltiples oleadas de metano en el aire de Marte en los últimos años: más recientemente en junio, cuando los niveles de gas dentro del Cráter Gale del Planeta Rojo aumentaron a 21 partes por billón por unidad de volumen (ppbv).

Eso es mucho más alto que los niveles de metano de fondo en el piso de Gale, que Curiosity ha determinado variar estacionalmente de 0.24 ppbv a 0.65 ppbv.

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Los científicos no saben qué produce este metano, ni de dónde proviene exactamente. Pero están ansiosos por descubrirlo, porque el gas es un posible signo de vida. Más del 90% del metano en el aire de la Tierra, por ejemplo, fue producido por microbios y otros organismos.

Un estudio reciente puede ayudar a los investigadores a reducir la caza. Los científicos estimaron el contenido de metano de las rocas típicas del planeta rojo mediante el análisis Meteoritos de Marte y rocas basálticas y sedimentarias nativas aquí en la Tierra, sustitutos de sus contrapartes marcianas.

Luego, el equipo calculó cuánto de este metano podría ser liberado por los vientos abrasadores, la forma dominante de erosión en el Marte moderno. (El planeta rojo no ha albergado cuerpos estables de agua superficial durante más de 3 mil millones de años).

Los investigadores determinaron que, para que la erosión del viento produzca niveles detectables de metano en el Aire marciano, las rocas frenadas tendrían que contener tanto metano como la lutita más rica en hidrocarburos aquí en la Tierra. Ese es un escenario muy poco probable, dijeron los miembros del equipo de estudio.

"Lo importante de esto [finding] es que fortalece el argumento de que el metano debe provenir de una fuente diferente ", coautor Jon Telling, geoquímico de la Universidad de Newcastle en Inglaterra, dijo en un comunicado. "Si eso es biológico o no, todavía no lo sabemos".

De hecho, el metano también se puede producir de manera abiótica, por ejemplo, mediante reacciones que involucran agua caliente y ciertos tipos de roca. Y no está claro si el metano detectado por Curiosity (y el orbitador Mars Express de Europa, que confirmó una de las oleadas el rover encontrado) es moderno o antiguo. Sin embargo, originalmente se generó, el gas podría haber quedado atrapado bajo tierra durante miles de millones de años antes de burbujear a la superficie.

La causa de los picos de metano es "aún una pregunta abierta", dijo el autor principal del estudio, Emmal Safi, investigador postdoctoral en la Facultad de Ciencias Naturales y Ambientales de la Universidad de Newcastle, en el mismo comunicado.

"Nuestro artículo es solo una pequeña parte de una historia mucho más grande", agregó. "En última instancia, lo que estamos tratando de descubrir es si existe la posibilidad de que exista vida en planetas distintos al nuestro, ya sea viviendo ahora o tal vez la vida en el pasado que ahora se conserva como fósiles o firmas químicas".

El reciente artículo fue publicado en junio en la revista. Reportes cientificos.

El libro de Mike Wall sobre la búsqueda de vida extraterrestre "Allí afuera"(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), ya está disponible. Siguelo en Twitter @michaeldwall. Síganos en Twitter @Spacedotcom o Facebook.

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