Cómo la nave espacial de SpaceX ayudará a establecer una base en Marte

agosto 15, 2019

A medida que la NASA trabaja hacia su objetivo a largo plazo de establecer un asentamiento humano en Marte, SpaceX está desarrollando sus planes para ayudar a la NASA a hacer realidad ese sueño.

La compañía privada de vuelos espaciales, que regularmente lanza carga a la Estación Espacial Internacional con el cohete Falcon 9 y pronto lo hará. lanzar astronautas allá arriba, actualmente está construyendo una nave espacial interplanetaria para Marte. Conocido como Starship, el combo de cohetes y naves espaciales podrá lanzar 100 pasajeros y grandes cantidades de carga hacia y desde el Planeta Rojo.

Antes de que Starship pueda lanzarse a Marte, comenzará a lanzar satélites comerciales ya en 2021, seguido de un vuelo tripulado alrededor de la luna en 2023. Aunque SpaceX no ha dado una línea de tiempo para sus primeras misiones a Marte, el fundador de SpaceX, Elon Musk, ha dicho que la primera base de Marte podría estar en funcionamiento en 2028. Y mientras Musk compartió algunas llamativas ilustraciones de artistas que representan lo que llamó "Mars Base Alpha" como una intrincada red de edificios e infraestructura, los planes de SpaceX para el Planeta Rojo no son tan extensos.

Galería: Starship y Super Heavy: los vehículos colonizadores de Marte de SpaceX

"SpaceX es una gran compañía de transporte", dijo Paul Wooster, el ingeniero principal de desarrollo de Marte en SpaceX, durante un discurso en la Cumbre de Humanos a Marte en Washington en mayo. Explicó que SpaceX planea construir cualquier infraestructura que sea necesaria para soportar los vuelos de Starship de la compañía hacia y desde Marte; eso podría incluir pistas de aterrizaje y estaciones de reabastecimiento de combustible para los cohetes reutilizables.

Para sus primeras misiones a Marte, SpaceX aterrizará al menos dos buques de carga sin tripulación en el Planeta Rojo antes de enviar a los humanos allí, dijo Wooster. Esas misiones de carga traerían suministros, como sistemas de soporte vital y Generadores de poder, que los primeros astronautas en Marte necesitarán cuando establezcan el campamento.

Las primeras misiones sin tripulación de Marte también tendrán la tarea de confirmar la presencia de recursos naturales que puedan proporcionar combustible para futuras misiones de dos vías en el Planeta Rojo, dijo Wooster. SpaceX quiere usar hielo de agua de la superficie del planeta y dióxido de carbono de la atmósfera marciana para repostar naves espaciales en Marte, permitiendo que los cohetes regresen a la Tierra.

Esta infografía de SpaceX muestra cómo la compañía pretende utilizar su nave espacial interestelar Starship para transportar humanos y carga hacia y desde el Planeta Rojo.

(Crédito de la imagen: SpaceX)

Después de esas dos primeras misiones de carga, SpaceX lanzará dos misiones tripuladas junto con dos vuelos adicionales solo de carga para comenzar a establecer una planta de producción de propulsores. En esa planta, el agua y el dióxido de carbono se convertirán en metano líquido y oxígeno líquido, que alimentan los motores del cohete.

Entonces, si bien SpaceX tiene la intención de establecer un sistema de transporte para humanos y carga que viajan al Planeta Rojo, la compañía no construirá una base completa de Marte por sí sola. Musk ha presentado su visión para crear una colonia de un millón de personas en Marte, pero para establecer esa colonia, SpaceX tendrá que trabajar junto con la NASA y los socios internacionales de la agencia y otras compañías espaciales comerciales. Varias compañías ya han comenzado a diseñar conceptos para Hábitats de Marte y he propuesto puestos avanzados orbitales similar al Lunar Gateway de la NASA, que podría servir como punto de referencia para la nave espacial y reducir la cantidad de combustible necesaria para los viajes de regreso a la Tierra.

"La intención de SpaceX, la intención de Elon al fundar SpaceX era permitir que la humanidad se convirtiera en una especie multiplaneta, lo que nos permite establecer ciudades en Marte" e inspirar a la gente, dijo Wooster. "Entonces, mientras que algunos aspectos de [Musk’s vision] son un concepto de artista, el vehículo en sí está en desarrollo ahora ".

Hoppy Price, ingeniero jefe del programa robótico de exploración de Marte de la NASA, habló con Wooster en la Cumbre Humans to Mars, sugiriendo que la NASA está interesada en la nave espacial de SpaceX. Sin embargo, la agencia no se comprometerá completamente a usar Starship para sus primeras misiones humanas en Marte hasta que SpaceX haya demostrado que el vehículo está listo para el vuelo. La NASA también está considerando usar su propio Sistema de lanzamiento espacial megarocket para Marte, pero el desarrollo de ese nuevo cohete ha enfrentado años de demoras.

Una ilustración artística de una ciudad de Marte con pistas de aterrizaje para la nave espacial de SpaceX.

(Crédito de la imagen: SpaceX)

"Estamos muy contentos de ayudar a la NASA en sus planes generales para ir a la luna y a Marte", dijo Wooster, y agregó que SpaceX primero debe concentrarse en probar la nave estelar para asegurarse de que pueda salir de la Tierra y regresar de manera segura.

La nave estelar todavía está en la fase de diseño, y Musk está se espera que anuncie la última actualización de diseño de Starship el 24 de agosto. Sin embargo, SpaceX ya comenzó a probar un pequeño prototipo de nave espacial llamado Starhopper, que es programado para hacer su mayor "salto" aún este fin de semana (16-18 de agosto).

Wooster dijo que SpaceX todavía está en camino de comenzar a lanzar humanos a Marte a mediados de la década de 2020. Es probable que ese período de tiempo tenga algo que ver con el hecho de que las próximas ventanas de lanzamiento adecuadas, basadas en las posiciones de la Tierra y Marte, ocurrirán en 2024 y 2026. Pero si bien SpaceX es conocido por sus ideas ambiciosas, Musk también tiene una historia de ofreciendo plazos ambiciosos. Antes de que sepamos realmente cuándo pueden lanzarse las primeras misiones de la Nave espacial a Marte, SpaceX primero tendrá que demostrar que el cohete puede llegar allí de forma segura.

Envíe un correo electrónico a Hanneke Weitering a hweitering@space.com o sígala @hannekescience. Síganos en Twitter @Spacedotcom y en Facebook.

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