El avión espacial Dream Chaser de Sierra Nevada podría lanzar astronautas un día

agosto 15, 2019

ATLANTA – El avión espacial Dream Chaser de Sierra Nevada se está preparando para transportar carga a la Estación Espacial Internacional (ISS) en la primavera de 2021. Pero eso no impide que la compañía continúe preparándose para misiones humanas a bordo del vehículo de lanzamiento.

Steve Lindsey, ex astronauta y vicepresidente de sistemas de exploración espacial de Sierra Nevada, dijo a Space.com que las dos versiones del vehículo, una para transportar carga y la otra para transportar personas, no son tan diferentes.

Originalmente, Sierra Nevada planeaba usar Dream Chaser para transportar pasajeros humanos a la EEI, pero la compañía se perdió el premio del contrato de 2014 para el Programa de tripulación comercial de la NASA, que en su lugar fue para SpaceX y Boeing. En 2016, la NASA seleccionó el avión espacial, junto con la nave espacial SpaceX y Orbital ATK, para transportar misiones de carga a la estación espacial para 2024. Lindsey dijo que Dream Chaser debería volar en 2021.

"Continuamos trabajando en el programa tripulado", dijo.

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Basado en un diseño soviético modificado, Cazador de sueños tiene la mitad de la envergadura del Learjet 45, un avión de pequeña empresa. Al igual que el transbordador espacial, Dream Chaser sería elevado al espacio a bordo de un cohete, en el caso del Dream Chaser, un Cohete Vulcano Centauro – Luego aterrizar en el suelo. Pero si bien el transbordador espacial de la NASA estaba vinculado a zonas de aterrizaje específicas, Dream Chaser debería ser capaz de aterrizar en pistas principales que puedan manejar aviones de pasajeros grandes típicos. Esa flexibilidad, junto con el uso del avión de combustible no tóxico debería permitir que Dream Chaser aterrice en las pistas de todo el mundo.

La misión 2021 de Dream Chaser será la primera de al menos seis vuelos en órbita hecho a la ISS, entregando equipos y suministros a la estación espacial y devolviendo experimentos y otra carga a la Tierra.

Impresión artística del avión espacial Dream Chaser atracado en la Estación Espacial Internacional.

(Crédito de la imagen: Sierra Nevada Corp.)

Si bien la compañía está "centrada en el láser" en las misiones de carga, Lindsey dijo que también continúa desarrollando el vehículo de pasajeros. Las versiones de carga y pasajeros de la nave espacial son aproximadamente un 85% iguales, y la versión del pasajero requiere diferentes pruebas, incluidas capacidades de escape en caso de emergencia, dijo Lindsey.

Aunque los contratos de la NASA están ayudando a desarrollar Dream Chaser, el vehículo no está vinculado únicamente a la agencia espacial. Eso significa que el avión espacial no estará completamente aterrizado si la NASA decide dejar de trabajar con Sierra Nevada. La compañía está buscando una variedad de compañías comerciales interesadas en usar Dream Chaser.

"No nos metimos en esto solo para brindar servicio a la estación espacial", dijo Lindsey.

Además de los vuelos hacia y desde la ISS, Dream Chaser también puede proporcionar transporte a la órbita terrestre baja (LEO), una región de 99 a 1,200 millas (160 a 2,000 kilómetros) sobre la superficie del planeta. Allí, el entorno único de microgravedad, en el que los objetos experimentan un estado constante de caída libre, permite una variedad de experimentos científicos que no se pueden realizar en la Tierra.

Cuando los experimentos se llevan a la ISS, que también está en LEO, deben permanecer allí hasta que llegue el próximo buque de carga, que puede ser de varios meses. Dream Chaser puede acortar ese período de tiempo, lo cual es útil para experimentos que requieren períodos más breves en microgravedad, dijo Lindsey. El avión espacial puede llevar experimentos a LEO para misiones de corta o larga duración.

Dream Chaser también puede volar algún día más allá de la ISS. Lindsey dijo que el vehículo se está construyendo para integrarse con otras instalaciones potenciales que se consideran sucesores del laboratorio en órbita, aunque se negó a nombrar detalles. La ISS se financia al menos hasta 2024, aunque un empujar para mantener la estación en órbita más tiempo murió el año pasado. Y en una conferencia de prensa el miércoles (14 de agosto), los funcionarios de Sierra Nevada dijeron que la compañía también está abierta a usar Dream Chaser para Lunar Gateway de la NASA y potencialmente incluso vuelos de turismo espacial.

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