Spaceport America: sitio de lanzamiento de turismo espacial

agosto 15, 2019

Spaceport America es una instalación de lanzamiento para numerosas compañías espaciales privadas. La instalación es ampliamente considerada como el primer puerto espacial dedicado a los vuelos espaciales comerciales.

El puerto espacial se abrió en 2006 en Nuevo México y se completó sustancialmente alrededor de 2012. El 15 de agosto de 2019, la compañía privada de turismo espacial Virgin Galactic reveló su "Gateway to Space" completo edificio en el complejo del puerto espacial.

galáctica Virgen es considerado el inquilino principal de Spaceport America; el dinero público contribuyó con al menos $ 209 millones para atraer al fundador de Virgin Richard Branson y otros para establecer instalaciones allí. El edificio Gateway to Space de la compañía es donde los pasajeros de la nave espacial se prepararán para el vuelo al espacio y donde el control de la misión gestionará las operaciones de los vuelos espaciales.

¿Por qué nuevo México?

La era del turismo espacial se lanzó oficialmente cuando SpaceShipOne – financiado conjuntamente por Scaled Composites y el cofundador de Microsoft Paul Allen – voló exitosamente al espacio dos veces en 2004.

Al hacer el viaje, SpaceShipOne aseguró el Premio X de Ansari y $ 10 millones. Su tecnología impresionó a Branson, quien anunció en 2004 que Virgin financiaría el desarrollo de una nave espacial sucesora llamada SpaceShipTwo.

El X-Prize también despertó interés en Spaceport America. En 2004, Nuevo México ganó una candidatura para organizar la X-Prize Cup, que pretendía ser una exposición para mostrar las tecnologías disponibles para el turismo espacial. El primer evento ocurrió en octubre de 2005, atrayendo a 20,000 personas a Las Cruces.

Dos meses después, Branson y el entonces gobernador de Nuevo México, Bill Richardson, anunciaron un acuerdo para llevar la sede de Virgin al estado. El estado construiría una instalación para albergar varias compañías, pero Virgin sería el inquilino principal.

"Vamos a donde nadie ha ido antes. No hay un modelo a seguir, nada que copiar. Eso es lo que hace que esto sea tan emocionante", dijo Branson. dijo en el anuncio ese diciembre "Incluso podríamos permitir que esos alienígenas que aterrizaron en Roswell hace 50 años en un ovni tengan la oportunidad de volver a casa".

En ese momento, los funcionarios estimaron que la construcción comenzaría ya en 2007, con la apertura de las instalaciones en 2009 o 2010 para los negocios. Virgin también planeó volar su primer vuelo comercial para fines de la década.

Sin embargo, ambas partes experimentaron retrasos en el desarrollo que retrasaron sus estimaciones en varios años. Los problemas reportados que afectan a Spaceport America incluyen hallazgos de evaluación ambiental y problemas con el diseño del interior de la sede.

El vehículo suborbital Virgin Galactic SpaceShipTwo, llamado Enterprise, se eleva sobre la terminal Spaceport America de Nuevo México, aún en construcción, bajo el vientre de su enorme nave nodriza WhiteKnightTwo durante la ceremonia de dedicación de la pista del puerto espacial el 22 de octubre de 2010.

El vehículo suborbital Virgin Galactic SpaceShipTwo, llamado Enterprise, se eleva sobre la terminal Spaceport America de Nuevo México, cuando aún estaba en construcción, bajo el vientre de su enorme nave nodriza WhiteKnightTwo durante la ceremonia de dedicación de la pista del puerto espacial el 22 de octubre de 2010.

Construyendo la instalación

Spaceport America está bastante aislado de los grandes centros de población, con la ciudad cercana más grande como Las Cruces, a 55 millas de distancia. Los funcionarios del gobierno pasaron varios meses negociando con los propietarios el espacio que la instalación requeriría para realizar vuelos comerciales.

El 11 de diciembre de 2006, se negoció un acuerdo que permite 18,000 acres de tierras estatales en fideicomiso. Los participantes en el pacto incluyeron la Autoridad del Puerto Espacial de Nuevo México, la Oficina Estatal de Tierras, el Condado de Sierra y dos propietarios de ranchos.

Los conceptos de diseño para el puerto espacial se lanzaron en 2007 cuando dos condados acordaron contribuir con dinero de impuestos para la construcción. Luego, en 2008, Virgin firmó un contrato de arrendamiento por 20 años con el estado de Nuevo México para ubicar su sede y operaciones en Spaceport America.

Aunque algunos vuelos ya se ejecutaban desde las plataformas de lanzamiento, el inicio oficial de la instalación no tuvo lugar hasta 2009. Nave espacial portadora "Eva" de Virgin – diseñado para izar el primero SpaceShipTwo sobre el suelo para carreras suborbitales – hizo un despegue durante la ceremonia.

Pero los funcionarios enfatizaron que no confiaban en Virgin para ganar su dinero. Los satélites pequeños para fines militares y de investigación fueron algunos de los otros tipos de clientes buscados.

"No podemos tener un puerto espacial que solo tenga una misión unilateral. Porque si esa misión tiene un hipo, entonces nosotros y esta inversión tendremos un mal día", dijo Steve Landeene, entonces director ejecutivo de la Autoridad del Puerto Espacial de Nuevo México, en 2009. "La clave es una cartera diversa".

Avión portador VMS Eve de Virgin Galactic en Spaceport America en Nuevo México.

Avión portador VMS Eve de Virgin Galactic en Spaceport America en Nuevo México.

(Crédito de la imagen: Virgin Galactic 2019)

Esperando negocios

En 2014, Virgin Galactic experimentó un vuelo de prueba fatal que mató a un piloto y también retrasó sus planes para un vuelo espacial comercial.

En diciembre, el Wall Street Journal escribió que el puerto espacial todavía está "en gran parte vacante, con pocos beneficios para las comunidades circundantes", y los lugareños estaban preocupados por el futuro debido al accidente. En ese momento, los funcionarios del puerto espacial dijeron que estaban buscando otros inquilinos para complementar a Virgin (SpaceX también es un inquilino).

A principios de 2015, un proyecto de ley presentado por el senador de Nuevo México George K. Muñoz sugirió vender Spaceport America, citando problemas con la espera de que comiencen las operaciones. La cuenta fue varado en el comité de finanzas en marzo de 2015, con funcionarios que dijeron que no había mucho apoyo generalizado para la idea.

"Hubo mucho alboroto antes de eso si 'lo construimos … vendrán', pero han pasado varios años y nadie se ha presentado todavía", dijo Muñoz en un debate. citado en Space.com. "Los nuevos contribuyentes mexicanos siguen pagando la factura de una instalación vacía de $ 250 millones que está proporcionando a la Legislatura información operativa inestable en el mejor de los casos".

El puerto espacial también genera dinero a través del trabajo espacial (como un lanzamiento de UP Aerospace a mediados de 2016) y actividades relacionadas con el turismo: "también organizamos eventos especiales, sesiones fotográficas, filmaciones y actividades relacionadas con el aire", dice la instalación en su sitio web. Anderson también enfatiza que la instalación es un "inversión a largo plazo "que requerirá la ayuda de la legislatura estatal, aunque Virgin sigue comprometida con la instalación.

El camino que conduce al Puerto Espacial América y la Puerta al Espacio de Virgin Galactic en Nuevo México.

El camino que conduce al Puerto Espacial América y la Puerta al Espacio de Virgin Galactic en Nuevo México.

(Crédito de la imagen: Virgin Galactic & The Spaceship Company)

La entrada al espacio de Virgin Galactic

Virgin Galactic está bien inmerso en el programa de vuelo de prueba con su actual sistema de vuelos espaciales WhiteKnightTwo y SpaceShipTwo, conocidos como VMS Eve y VSS Unity, respectivamente. Unidad espacio suborbital alcanzado por primera vez en diciembre de 2018 y lo hizo nuevamente en febrero de 2019, ganando cinco personas: los pilotos Mark "Forger" Stucky, CJ Sturckow, Dave Mackay y Mike "Sooch" Masucci, y la instructora jefe de astronautas Beth Moses: alas de astronauta comercial.

Esos vuelos emblemáticos, y los otros que los condujeron, despegaron de Mojave Air y Space Port en el sureste de California. Pero las fases finales de la campaña de prueba se llevarán a cabo en Spaceport America a finales de este año.

"Tras la finalización de [the testing] programa, nos trasladaremos al inicio del servicio comercial y comenzaremos a volar a nuestros futuros astronautas al espacio ", escribió Mackay, piloto principal de Virgin Galactic, en una publicación de blog el 15 de agosto de 2019.

Esos servicios comerciales operarán desde el nuevo edificio Gateway to Space.

Virgin Galactic exhibió dos de los tres pisos del edificio en agosto de 2019 durante un evento mediático. El primer piso, llamado Gaia, es el centro social de Gateway; Cuenta con una cafetería y otros espacios donde los miembros del equipo de vuelos espaciales pueden interactuar con los pasajeros y sus familias.

El esquema de color de Gaia está destinado a complementar y evocar el paisaje del desierto de Chihuahuan que rodea Spaceport America, dijeron representantes de Virgin Galactic.

"El diseño centrado en la Tierra brindará una bienvenida adecuada a los astronautas recién graduados que regresan del espacio con una nueva apreciación y comprensión de nuestro planeta", escribieron en la misma declaración.

El segundo piso, llamado Cirrus, está decorado en tonos de gris y blanco, que representan el vuelo y el cielo. Cirrus es el centro de operaciones de vuelos espaciales; es el hogar del control de la misión, la sala de información de la misión y el cuerpo de pilotos, dijeron representantes de Virgin Galactic.

El Gateway to Space también alberga un hangar en su centro, que VMS Eve acaba de comenzar a llamar hogar. Este espacio es enorme, lo suficientemente grande como para acomodar dos vehículos WhiteKnightTwo (que tienen envergaduras de 140 pies, o 43 metros) y cinco SpaceShipTwos, dijeron representantes de Virgin Galactic.

Recursos adicionales:

Este artículo fue actualizado el 15 de agosto de 2019 por el escritor espacial Space.com Mike Wall y la editora de referencias Kimberly Hickok.

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