Virgin Galactic inauguró su 'Puerta al espacio' volando 'Eva' sobre el puerto espacial de América

agosto 16, 2019

SPACEPORT AMERICA, N.M. – La recién renovada base de operaciones de Virgin Galactic ahora tiene un vuelo en su haber.

La compañía de vuelos espaciales, cuyo objetivo es comenzar a lanzar clientes pagos al espacio suborbital en un futuro cercano, declaró su edificio "Gateway to Space" aquí operativo ayer (15 de agosto).

Durante un evento de medios, galáctica Virgen mostró los interiores completos de los pisos primero y segundo de la estructura, que albergan áreas sociales comunales y el sector de operaciones de vuelos espaciales, respectivamente. (El tercer piso, que albergará una sala de astronautas, debería hacerse en los próximos meses, dijeron representantes de la compañía).

Relacionado: Cómo funciona SpaceShipTwo de Virgin Galactic (infografía)

El avión de transporte VMS Eve de Virgin Galactic vuela sobre el edificio "Gateway to Space" de la compañía en Spaceport America en Nuevo México el 15 de agosto de 2019.

(Crédito de la imagen: Space.com/Mike Wall)

Las festividades de ayer incluyeron un vuelo de VMS Eve, el avión de transporte que transporta a los seis pasajeros Plano espacial VSS Unity a una altitud de unos 50,000 pies (15,000 metros). En ese punto, Unity se suelta y activa su motor de cohete, impulsándose hacia arriba. ("VMS" significa "Virgin Mother Ship", por cierto, y "VSS" para "Virgin Spaceship").

Eve y Unity han volado muchas misiones de prueba juntas en los últimos años. Los dos despegues más recientes, en diciembre de 2018 y febrero de este año, vieron a Unity alcanzar el espacio suborbital, ganando cuatro pilotos de Virgin Galactic y la instructora principal de astronautas Beth Moses. alas de astronauta comercial.

Todos esos vuelos se originaron en el puerto aéreo y espacial de Mojave en el sur de California, donde se basó el programa de prueba de Virgin Galactic. Pero después de los éxitos consecutivos de los vuelos espaciales en diciembre y febrero, la compañía anunció que las fases finales de la campaña de prueba tendrían lugar aquí en el sur de Nuevo México, el sitio de las futuras operaciones comerciales de Virgin Galactic. (Más de 600 personas ya han reservado un viaje al espacio suborbital con la compañía; un boleto actualmente cuesta $ 250,000).

VMS Eve se dirige hacia el hangar después de su vuelo de prueba de 90 minutos el 15 de agosto de 2019.

(Crédito de la imagen: Space.com/Mike Wall)

Eve voló sola ayer, Unity permanece en Mojave y le retocaron la cabina, pero el vuelo de 90 minutos no fue un truco. Virgin Galactic quería dar al piloto Kelly Latimer y al copiloto Mark "Forger" Stucky más familiaridad con el espacio aéreo y el paisaje del sur de Nuevo México, y asegurarse de que hubiera un intercambio de datos sólido entre Eva y el control de la misión, entre otros objetivos.

Y las cosas salieron bien, dijeron los miembros del equipo.

"Todo eso se veía muy, muy bien hoy", dijo el director de vuelo de Virgin Galactic, Bill Kuhlemeier, a los periodistas poco después de que Eve aterrizó.

Eve ha volado tales salidas en solitario desde Puerto espacial de América antes, pero no desde 2016, dijo el presidente de Virgin Galactic, Mike Moses. Y el vuelo de ayer fue el primero en usar el centro de control de misión recién instalado.

"Cada dos veces, trajimos un trailer de cosas con nosotros", dijo Moses a Space.com, refiriéndose al control temporal de la misión que el equipo tuvo que establecer aquí.

"El gran cambio es que el hogar está aquí ahora", agregó. "Ese es un gran cambio mental para el equipo".

VMS Eve se acerca al hangar.

(Crédito de la imagen: Space.com/Mike Wall)

Eve realizará algunos vuelos más aquí en las próximas semanas, dijo Moses. En algún momento de los próximos meses, el avión de transporte volará de regreso a Mojave, tomará Unity y transportará la nave espacial hasta su nuevo hogar.

VMS Eve es el primer avión de transporte de Virgin Galactic, que lleva el nombre genérico WhiteKnightTwo. VSS Unity, por su parte, es el segundo de los SpaceShipDos planos espaciales volado por la empresa.

El primero, VSS Enterprise, se rompió durante un vuelo de prueba impulsado por cohete en octubre de 2014, un trágico accidente que mató al copiloto Michael Alsbury y al piloto herido Peter Siebold. Los investigadores rastrearon la causa hasta el sistema de reingreso "emplumado" de Enterprise, que se desplegó demasiado temprano en el vuelo. Virgin Galactic rediseñó SpaceShipTwo para asegurar que el mismo problema no sucedería con VSS Unity o cualquier otra nave espacial futura.

En el hangar del edificio "Gateway to Space" de Virgin Galactic en Spaceport America, que puede acomodar dos aviones de transporte WhiteKnightTwo y cinco vehículos SpaceShipTwo simultáneamente.

(Crédito de la imagen: Space.com/Mike Wall)

Y Unity tendrá compañía, si todo va de acuerdo al plan. Actualmente se están construyendo dos vehículos SpaceShipTwo adicionales, y uno de ellos debería estar listo para comenzar los vuelos de prueba el próximo año, dijo Moses. Los dos en producción tienen nombres internos informales, agregó, pero Virgin Galactic no está lista para decirnos cuáles son.

"Son los números de serie 3 y 4 por ahora", dijo.

El Gateway to Space puede acomodar estos vehículos planificados y más. El hangar cavernoso que ocupa el espacio central del edificio puede acomodar dos WhiteKnightTwos y cinco SpaceShipTwos simultáneamente, dijeron representantes de Virgin Galactic.

El libro de Mike Wall sobre la búsqueda de vida extraterrestre "Allí afuera"(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), ya está disponible. Siguelo en Twitter @michaeldwall. Síganos en Twitter @Spacedotcom o Facebook.

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