Este cometa podría ser del espacio interestelar. Aquí es cómo podemos averiguarlo.

septiembre 12, 2019

Al principio, era solo otra mota brillante y borrosa en el cielo. Pero puede resultar algo mucho más emocionante: el segundo conocido objetar a precipitarse a través de nuestro sistema solar después de salir de otro sistema.

Los astrónomos necesitarán muchas más observaciones antes de poder confiar en darle el título al cometa, pero los primeros datos sobre el objeto parecen prometedores. Eso haría que el cometa, actualmente conocido como Cometa C / 2019 Q4 (Borisov) después de la persona que lo vio por primera vez, sea el primer sucesor viajero del objeto interestelar «Oumuamua, que fue descubierto en octubre de 2017.

"Según las observaciones disponibles, la solución de órbita para este objeto ha convergido a los elementos hiperbólicos que se muestran a continuación, lo que indicaría un origen interestelar". lea la Circular electrónica de Minor Planet sobre el objeto.

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Dicha declaración es emitida en nombre de la Unión Astronómica Internacional por el Observatorio Astrofísico Smithsoniano cuando los observadores han registrado suficientes datos sobre un objeto para comenzar a calcular su camino a través del espacio.

La gran mayoría de los asteroides y cometas que los astrónomos han rastreado hasta la fecha siguen un órbita elíptica: ovalado o en forma de huevo o casi circular. Estos objetos pasan eones recorriendo el sistema solar, tal vez pateados un poco después de alejarse demasiado de un planeta y ser desviados de su curso. Fueron hechos en nuestro sistema solar y permanecen atrapados aquí, paseando alrededor de la masa del sol.

Pero como señaló la Circular Electrónica del Planeta Menor, para C / 2019 Q4, los datos hasta ahora sugieren que su camino es una hipérbola, con el objeto arqueándose desde más allá de nuestro sistema solar y destinado a abandonar el vecindario pronto. Esa es una trayectoria que los científicos han visto hasta ahora solo desde «Oumuamua, aunque las estimaciones sugieren que estos visitantes deberían cargar a través de nuestro sistema solar con bastante regularidad. (Hace unos meses, los científicos sugirieron un meteorito que golpeó la Tierra en 2014 también puede haber sido interestelar.)

Un observador del cielo ucraniano llamado Gennady Borisov realizó el primer avistamiento de C / 2019 Q4, el 30 de agosto, y lo volvió a ver dos días después. Desde entonces, otros seis astrónomos han presentado observaciones al centro de datos del Centro del Planeta Menor, que alberga la Circular Electrónica del Planeta Menor. Los datos cubren del 30 de agosto al 8 de septiembre.

Los astrónomos esperan que esos avistamientos pronto tengan mucha compañía. "Las observaciones adicionales son claramente muy deseables, ya que todas las observaciones disponibles actualmente se han obtenido en pequeños alargamientos solares y elevaciones bajas", continuó la circular.

Y debería haber muchas oportunidades para que los observadores recopilen más datos sobre C / 2019 Q4. Es posible que la búsqueda deba detenerse durante un mes más o menos debido a la proximidad del objeto al sol, pero Borisov vio al cometa lo suficientemente temprano en su viaje como para que los astrónomos puedan estudiarlo durante al menos un año, según la circular. Eso está en marcado contraste con «Oumuamua, que ya decía adiós a nuestro sistema solar cuando los científicos lo detectaron.

El cometa C / 2019 Q4, por el contrario, es el tipo de candidato interestelar que la Agencia Espacial Europea (ESA) espera estudiar a través de una misión llamada Interceptor cometa en solo unos años Esa misión consiste en un trío de naves espaciales que la ESA desea enviar a un objeto de Nube de Oort o un objeto interestelar, dependiendo de las observaciones disponibles a medida que avanza la planificación.

Según una declaración de la ESA, C / 2019 Q4 tiene un par de millas (unos pocos kilómetros) de ancho y pasará más cerca del sol, a unos 300 millones de kilómetros del sol, a principios de diciembre. Eso es aproximadamente el doble de la distancia promedio entre la Tierra y el sol.

Envíe un correo electrónico a Meghan Bartels a mbartels@space.com o sígala @meghanbartels. Síguenos en Twitter @Spacedotcom y en Facebook.

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