Los "rezagados azules" en el espacio pueden enmascarar la verdadera edad de los cúmulos estelares en las vistas del Hubble

septiembre 12, 2019

Al espiar los cúmulos estelares en una galaxia cercana, el telescopio espacial Hubble ha demostrado que los cúmulos estelares no siempre son tan viejos como parecen.

El observatorio de larga trayectoria dirigió su atención a las colecciones de estrellas en el Gran Nube de Magallanes (LMC), una galaxia enana satélite de la Vía Láctea ubicada a unos 160,000 años luz de la Tierra. (Un año luz es la distancia que recorre la luz en un año, o aproximadamente 6 billones de millas o 10 billones de kilómetros).

En la LMC, los astrónomos observaron el comportamiento de las brillantes estrellas azules conocidas como "rezagados azules. "Estas estrellas reciben un montón de combustible extra de otras estrellas en su entorno, lo que las hace más grandes y las ilumina. Esto generalmente ocurre cuando una estrella roba gas de un vecino o dos estrellas chocan entre sí.

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La impresión de un artista de "rezagados azules", brillantes estrellas azules con masas que son más altas que el promedio de las estrellas que pertenecen a un grupo. Los rezagados azules se hunden hacia el centro de un cúmulo estelar con el tiempo.

(Crédito de la imagen: ESA / Hubble / NASA / L. Calçada)

Estos rezagados revelaron algo interesante sobre cómo evolucionan los cúmulos estelares, dijeron los investigadores. Debido a que son tan brillantes, son fáciles de rastrear incluso si están enterrados en las profundidades del grupo de estrellas. Por lo tanto, hacen una referencia útil para el movimiento de estrellas en un cúmulo de estrellas, que puede consistir en hasta 1 millón de estrellas.

Esta infografía muestra dos formas en que se pueden formar "rezagados azules" en los cúmulos estelares. De una manera, dos estrellas de baja masa chocan de frente, combinándose en una sola estrella (mostrada aquí a la izquierda). Por otro lado, conocido como el modelo "vampiro", una estrella de menor masa drena a su compañero más masivo de hidrógeno.

(Crédito de la imagen: ESA / Hubble / M. Kornmesser)

La atracción gravitacional mutua entre las estrellas en un grupo tiende a cambiar la estructura del grupo con el tiempo, un proceso que los astrónomos llaman "evolución dinámica". Específicamente, las estrellas pesadas se hunden hacia el centro del cúmulo y las estrellas de baja masa huyen a las afueras, funcionarios del Hubble dijo en un comunicado.

Una imagen del telescopio espacial Hubble revela el cúmulo estelar globular NGC 1466, ubicado en la Gran Nube de Magallanes.

Una imagen del telescopio espacial Hubble revela el cúmulo estelar globular NGC 1466, ubicado en la Gran Nube de Magallanes.

(Crédito de la imagen: ESA / Hubble / NASA)

Los "rezagados" mostraron, por primera vez, que los cúmulos de estrellas pueden tener diferentes formas físicas, incluso si se formaron durante el mismo período. Esto se debe a que el tirón variable entre las estrellas "causa una contracción progresiva del núcleo del cúmulo en diferentes escalas de tiempo", dijeron los funcionarios del Hubble, "y significa que los cúmulos de estrellas con la misma edad cronológica pueden variar mucho en apariencia y forma debido a su diferente" dinámica siglos.'"

La investigación fue dirigida por Francesco Ferraro, astrofísico de la Universidad de Bolonia en Italia. El trabajo fue publicado el 9 de septiembre en la revista. Astronomía de la naturaleza.

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