La NASA pone a prueba el prototipo de hábitat espacial inflable gigante de Bigelow Aerospace (Fotos)

septiembre 13, 2019

NORTE DE LAS VEGAS, Nev. – La NASA está pateando los neumáticos en una de sus posibles residencias de astronautas.

La agencia espacial está llevando a cabo una prueba en tierra de dos semanas en Bigelow Aerospace's B330 hábitat aquí en la sede de la empresa. Ocho astronautas de la NASA han participado en el ensayo hasta el momento, y cuatro estuvieron en la escena el jueves (12 de septiembre) para evaluar varios aspectos del gran módulo expandible.

Las pruebas, que involucran dos unidades de prueba B330, son parte del programa Next Space Technologies for Exploration Partnerships (NextSTEP) de la NASA. En 2016, NextSTEP otorgó fondos a Bigelow y otras cinco compañías para desarrollar prototipos terrestres para hábitats que podrían ayudar a los astronautas de la NASA a viajar a la luna, Marte y otros destinos del espacio profundo.

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Bigelow es el último de los premiados en pasar por esta ronda de pruebas en tierra, dijeron funcionarios de la NASA. Pero eso no significa que una decisión sea inminente.

"El propósito de este programa de prueba no es elegir un ganador o un perdedor, sino encontrar lo que nos gusta y lo que no nos gusta", dijo el ex astronauta de la NASA Mike Gernhardt, investigador principal del programa de pruebas de hábitat NextSTEP. un evento mediático aquí el jueves. (Se permitió a los reporteros fotografiar el interior de uno de los módulos de prueba, la Unidad de Pruebas de Transportador de Marte totalmente de acero. Pero el otro estaba fuera del alcance de las imágenes).

"Y todo eso se combinará con los requisitos para el diseño final del vuelo", agregó Gernhardt, quien voló en cuatro misiones del transbordador espacial durante su carrera de astronauta.

Dentro de la Unidad de Pruebas de Transporte de Marte de acero de Bigelow Aerospace, durante una prueba en tierra de la NASA del concepto de hábitat B330 de la compañía el 12 de septiembre de 2019.

(Crédito de la imagen: Mike Wall / Space.com)

El B330 está diseñado para ser una estación espacial independiente; Tendrá sus propios sistemas de soporte vital y de propulsión, por ejemplo. El módulo toma su nombre de sus 330 metros cúbicos (11,650 pies cúbicos) de volumen interno. Eso es mucho espacio. A modo de comparación, el volumen presurizado de toda la Estación Espacial Internacional (ISS) es de aproximadamente 930 m cúbicos (32,840 pies cúbicos).

El B330 está diseñado para soportar a cuatro astronautas indefinidamente y cinco "durante muchos meses", dijo el fundador y presidente de Bigelow Aerospace, Robert Bigelow, en un comunicado.

El fundador y presidente de Bigelow Aerospace, Robert Bigelow (izquierda) y el ex astronauta de la NASA Mike Gernhardt, el investigador principal del programa de pruebas de hábitat Next Space Technologies for Exploration Partnerships (NextSTEP) de la NASA, se encuentran fuera de la Unidad de Pruebas del Transportador de Marte de Bigelow el 12 de septiembre de 2019.

(Crédito de la imagen: Mike Wall / Space.com)

Al igual que otros hábitats de Bigelow, el B330 es expandible; ver, por ejemplo, los huesos mucho más pequeños y desnudos Módulo de actividad expandible de Bigelow, que se ha conectado a la ISS en una prueba desde 2016. En el lanzamiento, el B330 se comprimirá lo suficiente como para caber dentro de un carenado de carga útil de 16.5 pies de ancho (5 m). Después de que llegue al espacio, el módulo se inflará utilizando botes de gas a bordo.

La naturaleza expandible del módulo es su principal argumento de venta; El B330 proporcionará un volumen mucho más habitable por unidad de masa de lanzamiento que el disponible en un módulo de aluminio tradicional, enfatizaron los representantes de Bigelow Aerospace.

Blair Bigelow, Vicepresidente de Estrategia Corporativa de Bigelow Aerospace, da un recorrido por la Unidad de Pruebas de Transportadores de Marte de la compañía el 12 de septiembre de 2019. (Las etiquetas "no existe" señalan piezas que no serán parte del hábitat espacial real, que no necesitará pasarelas y otros elementos estructurales relacionados con la gravedad).

(Crédito de la imagen: Mike Wall / Space.com)

Bigelow espera que la NASA finalmente seleccione el B330 para usar en el Lunar Gateway, la estación espacial en órbita lunar que la agencia planea comenzar a ensamblar en 2022 como parte de la Programa Artemis. (Artemisa también tiene como objetivo derribar a dos astronautas cerca del polo sur lunar para 2024 y establecer una presencia sostenible a largo plazo en y alrededor de la luna para 2028).

De hecho, gran parte de la prueba de terreno actual se centra en Gateway, dijo Gernhardt. Por ejemplo, una de las muchas tareas de prueba consiste en evaluar cómo los astronautas operarían rovers en la superficie lunar desde los distintos hábitats.

El hábitat B330 de Bigelow Aerospace contará con dos baños.

El hábitat B330 de Bigelow Aerospace contará con dos baños.

(Crédito de la imagen: Mike Wall / Space.com)

Conseguir un B330 hasta la salida es el enfoque principal de la compañía en este momento, dijo Robert Bigelow durante el evento del jueves. Si la NASA va con un B330, agregó, Bigelow Aerospace podría tener uno listo para su lanzamiento dentro de los 42 meses posteriores a la recepción de la luz verde.

La NASA visualiza la Puerta de enlace, y la exploración lunar que ayudará a habilitar, como un trampolín hacia el destino final del vuelo espacial humano: Marte. Y el Gateway también podría ser el comienzo de cosas aún más grandes para el B330, si las cosas salen según lo planeado para Bigelow.

"Puede ir a cualquier parte", dijo Robert Bigelow. "Tenemos una arquitectura donde la convertimos en una base lunar".

El libro de Mike Wall sobre la búsqueda de vida extraterrestre "Allí afuera"(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), ya está disponible. Siguelo en Twitter @michaeldwall. Síguenos en Twitter @Spacedotcom o Facebook.

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