El antiguo lago de Marte se volvió salado por un hechizo, encuentra Curiosity Rover

octubre 7, 2019

De la NASA Curiosity Mars rover puede haber capturado una instantánea de la Gran Secado del planeta rojo hace mucho tiempo.

La curiosidad ha detectado niveles relativamente altos de sales de sulfato en las rocas del cráter Gale, informa un nuevo estudio. Gale organizó un sistema de lago y arroyo en el pasado antiguo, y las sales recién descubiertas probablemente se concentraron por evaporación durante un período de bajos niveles de agua, dijeron los investigadores.

Este período puede haber sido parte de una fluctuación cíclica normal, un cambio climático regular tal vez impulsado por cambios recurrentes en la inclinación axial de Marte o los parámetros orbitales. "Alternativamente, un lago Gale más seco podría ser un signo de secado global secular a largo plazo de Marte, basado en observaciones orbitales", escribieron los científicos en el nuevo estudio, que se publicó en línea hoy (7 de octubre) en la revista Nature Geoscience.

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Un planeta transformado

Marte fue una vez un mundo relativamente cálido y húmedo, completo con ríos y lagos y, según la mayoría de los investigadores, un océano que cubre una gran franja del hemisferio norte del planeta.

Pero las cosas comenzaron a cambiar hace unos 4.200 millones de años. Marte perdió su campo magnético global, que había protegido la atmósfera del planeta del viento solar, la corriente de partículas cargadas que fluyen continuamente del sol.

Como resultado, Marte perdió la gran mayoría de su aire en el espacio hace unos 3.700 millones de años, haciendo que el planeta se vuelva mucho más frío y seco. Hoy, el aire de Marte es solo un 1% tan denso como la atmósfera de la Tierra al nivel del mar. (Afortunadamente para nosotros, la Tierra todavía tiene su campo magnético global).

Esta animación de la NASA muestra estanques y arroyos salados que los científicos creen que pueden haberse quedado atrás cuando Gale Crater, hogar del rover Curiosity, se secó con el tiempo. El piso del cráter se ve en la parte inferior de esta imagen, con un pico central a la izquierda.

(Crédito de la imagen: ASU Knowledge Enterprise Development (KED), Michael Northrop)

El rover Curiosity está ayudando a los científicos a comprender mejor la historia del planeta rojo, incluida su dramática transformación.

El rover del tamaño de un automóvil aterrizó dentro del cráter Gale de 96 millas de ancho (154 kilómetros) en agosto de 2012, encargado principalmente de evaluar la habitabilidad pasada del área. La curiosidad rápidamente encontró mucha evidencia de agua líquida hace mucho tiempo. De hecho, el equipo de la misión ha determinado que el piso de Gale es un antiguo lecho de lago, y que el área podría haber soportado la vida de la Tierra durante largos períodos, tal vez cientos de millones de años a la vez – En el pasado antiguo.

En septiembre de 2014, Curiosity alcanzó la base de Mount Sharp, la extraña montaña de 3,4 millas de altura (5,5 km) que se eleva desde el centro de Gale. El rover ha estado escalando las estribaciones de la montaña desde entonces, examinando sedimentos cada vez más jóvenes a medida que avanza. Y eso nos lleva al nuevo estudio.

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Un lago salado del cráter

Los investigadores analizaron las mediciones realizadas por Curiosity mientras exploraban la Formación Murray superior, un conjunto de roca sedimentaria expuesta cerca de la base del Monte Sharp que se cree tiene entre 3.300 y 3.700 millones de años.

Descubrieron que estas rocas están fuertemente enriquecidas en sales de sulfato, mucho más que los depósitos que Curiosity había examinado previamente en el suelo del cráter. (Esas rocas más antiguas indicaron un ambiente acuoso con agua tan fresca que probablemente era potable, miembros del equipo de misión han dicho.)

Los "enriquecimientos a granel" del sulfato de calcio se extienden a lo largo de aproximadamente 500 pies (150 m) de la Formación Murray, informa el nuevo estudio, mientras que las pepitas de alta concentración de sulfato de magnesio motean una sección más delgada de capas de roca.

Estas sales probablemente se depositaron a lo largo de los márgenes de la cuenca del cráter Gale, donde el agua era poco profunda. Los depósitos pueden rastrearse hasta múltiples estanques en las orillas del lago central, dijeron los investigadores.

Aún así, estos estanques salados pueden haber sido habitables, agregaron los investigadores, señalando que los lagos hipersalinos aquí en la Tierra están llenos de vida. De hecho, la naturaleza de las sales detectadas es intrigante desde un punto de vista astrobiológico.

"El azufre es un elemento básico para la vida", dijo a Space.com el autor principal del estudio William Rapin, científico planetario del Instituto de Tecnología de California en Pasadena. "Y mostramos que había sulfato disponible en el agua".

Resolviendo el misterio

Es posible que el sistema del lago Gale Crater se estuviera secando para siempre cuando se depositaron estos depósitos salados, dijo Rapin.

"Quizás los ambientes habitables habían comenzado a convertirse en nicho", dijo. "Tal vez grandes regiones de Marte ya eran demasiado áridas".

Pero también existe esa otra posibilidad: que Marte estaba en un período de sequía temporal pero que se mojaría nuevamente cuando eje de rotación, o su excentricidad orbital, cambiada.

El trabajo de Curiosity pronto podría ayudar a resolver este misterio. Los orbitadores de Marte han detectado sales de sulfato más arriba en el Monte Sharp. La curiosidad se está abriendo camino hacia esos depósitos y debería comenzar a encontrarlos en el próximo año o dos, si todo va de acuerdo al plan, dijo Rapin. (Los depósitos de sal recién descubiertos no fueron vistos por los orbitadores de Marte).

Lo que el rover encuentra allí, y en el camino, debería ayudar a los investigadores a reconstruir la evolución del sistema del lago Gale Crater, agregó.

"Sabemos que vamos a tener una respuesta, tal vez una gran respuesta, sobre lo que sucedió después, incluso con los depósitos de sulfato, en los próximos años", dijo Rapin.

El libro de Mike Wall sobre la búsqueda de vida extraterrestre "Allí afuera"(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), ya está disponible. Siguelo en Twitter @michaeldwall. Síguenos en Twitter @Spacedotcom o Facebook.

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