La NASA estrelló un cuerpo de cohete contra la luna para la ciencia hace 10 años

octubre 10, 2019

Hace diez años hoy (9 de octubre), la NASA estrelló un trozo de basura espacial en la luna, cambiando para siempre nuestra percepción del vecino más cercano de la Tierra.

El satélite de observación y detección de cráteres lunares de la agencia espacial (LCROSS) y Orbitador de reconocimiento lunar (LRO) misiones lanzadas juntas el 18 de junio de 2009, sobre un cohete United Launch Alliance Atlas V.

LRO aceleró a la órbita lunar, donde continúa operando hoy. Pero LCROSS permaneció unido a la etapa superior del Centauro del Atlas V y entró en un largo camino elíptico alrededor de la Tierra que lo colocó en un curso de colisión intencional con la luna.

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El objetivo era estrellarse contra un cráter polar permanentemente sombreado, para ver si había agua helada en esas frías profundidades y, de ser así, cuánto. India Misión Chandrayaan-1 había descubierto recientemente evidencia de agua en gran parte de la superficie lunar, y LCROSS tenía como objetivo evaluar las reservas de la luna de este recurso precioso en mayor profundidad.

El Centauro llegó al cráter Cabeus, cerca del polo sur lunar, temprano en la mañana del 9 de octubre de 2009, arrojando grandes cantidades de escombros a gran altura sobre la superficie de la luna. La nave espacial LCROSS voló a través de este penacho de eyección, estudiando su composición en detalle. LCROSS transmitió sus mediciones al equipo de la misión y luego golpeó a Cabeus también, 6 minutos después de que lo hiciera el Centauro.

Los resultados de esta misión suicida fueron emocionantes para cualquiera que quiera que la humanidad explore y establezca la luna. LCROSS descubrió que el piso de Cabeus es 5.6% de hielo de agua en masa (más o menos 2.9%). Eso es aproximadamente el doble de húmedo que el suelo del desierto del Sahara, han dicho los miembros del equipo de la misión.

"Cuando salieron los resultados de LCROSS, el concepto completo de la luna y su inventario de agua cambió dramáticamente", dijo ayer el investigador principal de LCROSS, Tony Colaprete, del Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley, en un comunicado (8 de octubre) Preguntas y respuestas de la NASA. "Esto se sumó a varias otras misiones que vieron signos sospechosos de agua desde la órbita, y fue suficiente para que los gobiernos de todo el mundo giraran y pusieran su atención en la luna".

De hecho, la NASA apunta al polo sur para un aterrizaje tripulado en 2024, la primera misión humana a la superficie lunar desde el Apolo 17 en 1972. El nuevo trabajo es parte de la agencia espacial. Programa Artemis, cuyo objetivo es establecer una presencia sostenible a largo plazo en y alrededor de la luna para 2028.

Las lecciones aprendidas de esta ambiciosa campaña de exploración lunar permitirán a la NASA y sus socios internacionales avanzar aún más lejos, hasta el último destino de los vuelos espaciales humanos: Marte.

Los resultados de LCROSS también repercutieron más allá de los muros de las agencias espaciales gubernamentales, dijo Colaprete.

"Además, provocó la formación de un nuevo sector comercial alrededor de la extracción de agua en la luna", dijo en la sesión de preguntas y respuestas de la NASA. "La identificación del agua y otros recursos potenciales por parte de LCROSS y otras misiones ha motivado a las empresas a desarrollar servicios a la luna. La NASA está ayudando a eso al proporcionar negocios a estos servicios comerciales incipientes".

Por ejemplo, módulos de aterrizaje robóticos construidos por las empresas. Astrobótico y Máquinas intuitivas llevará el equipo de ciencia y tecnología de la NASA, así como las cargas útiles de otros clientes, a la superficie lunar en 2021.

Otras compañías, como Moon Express e ispace, también están construyendo naves de superficie lunar, para ayudar a acceder y explotar las prodigiosas reservas de hielo de agua de la luna. Además de mantener vivos a los exploradores humanos, este recurso se puede procesar en combustible para cohetes, lo que permite a las naves espaciales llenar sus tanques mientras viajan. Los depósitos de propulsores fuera de la Tierra podrían ser un gran avance, permitiendo misiones más ambiciosas en el futuro, dijeron funcionarios de la NASA y defensores de la exploración.

El libro de Mike Wall sobre la búsqueda de vida extraterrestre "Allí afuera"(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), ya está disponible. Siguelo en Twitter @michaeldwall. Síguenos en Twitter @Spacedotcom o Facebook.

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(Crédito de la imagen: revista All About Space)

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