Los polos magnéticos de la Tierra pueden voltearse mucho más de lo que se pensaba

octubre 10, 2019

El líquido caliente que se agita alrededor del núcleo externo de la Tierra alimenta un campo magnético gigantesco que ha estado abrazando a nuestro planeta desde su infancia, protegiéndolo de la dañina radiación solar. Pero se sabe que este campo magnético se inquieta, y un par de veces cada millón de años más o menos, los polos se vuelven y el sur magnético se convierte en norte magnético y viceversa.

Ahora, un nuevo estudio sugiere que los polos magnéticos pueden voltearse mucho más frecuentemente de lo que pensaban los científicos. Eso es lo que parece haber sucedido hace unos 500 millones de años durante el Periodo cámbrico, cuando las criaturas de la Tierra estaban experimentando un crecimiento evolutivo, transformándose en formas de vida más complejas.

Para comprender el funcionamiento del campo magnético durante este tiempo, un grupo de investigadores del Instituto de Física del Globo de París y la Academia de Ciencias de Rusia recogieron muestras de sedimentos de un afloramiento en el noreste de Siberia.

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En el laboratorio, determinaron la orientación de las partículas magnéticas atrapadas en los sedimentos calentándolos lentamente a temperaturas extremas para desmagnetícelos. La orientación de las partículas correspondía a la dirección del campo magnético (en qué dirección apuntaba el norte magnético, por ejemplo) en el momento y el lugar donde se depositó el sedimento. Los investigadores ajustaron la edad de los sedimentos fechando fósiles de trilobites encontrados en las mismas capas, y así pudieron aproximarse cuando los campos magnéticos se voltearon.

El equipo descubrió que hace unos 500 millones de años, el campo magnético del planeta volteado aproximadamente 26 veces cada millón de años más o menos, la frecuencia más alta jamás sugerida. Eso es "extremo", considerando que hasta hace poco, cinco vueltas por millón de años se consideraban muy altas, dijo el autor principal, Yves Gallet, director de investigación del Centro Nacional Francés de Investigación Científica del Instituto de Física del Globo de París.

Pero quizás "igual de interesante" es que poco después de este tiempo, en unos pocos millones de años, la frecuencia de volteo se redujo extremadamente rápido, dijo Gallet. Entre 495 millones y 500 millones de años atrás, el campo magnético comenzó a girar a una velocidad de aproximadamente una o dos veces cada millón de años.

La "idea dominante durante muchos años" fue que la frecuencia de las inversiones del campo magnético solo evolucionaría gradualmente a lo largo de decenas de millones de años, dijo. Pero "aquí mostramos un cambio repentino en la frecuencia de inversión que ocurre en una escala de tiempo de un millón de años".

Está claro que el proceso que generó el campo magnético en el núcleo externo hace 500 millones de años fue muy diferente del observado hoy, agregó. Pero qué, exactamente empujó el campo magnético de la Tierra a girar tan frecuentemente, no está claro, dijo. Una posibilidad es que las reversiones frecuentes podrían haber sido causadas por cambios en las condiciones de calor en el núcleo externo de hierro líquido impulsado por el manto, dijo. Estudios recientes también han sugerido que el núcleo interno puede haber comenzado a enfriarse y solidificarse hace unos 600 o 700 millones de años. Este proceso también podría haber jugado un papel en el funcionamiento del campo magnético, dijo.

La última inversión del campo magnético ocurrió hace aproximadamente 780,000 años, pero aunque hay preocupaciones de que pueda volver a ocurrir pronto – lo que podría debilitar temporalmente el campo, causando que nos alcance la radiación solar dañina – es probable que no sea "pronto" en términos de años humanos.

"Es importante recordar que la escala de tiempo que estamos considerando para la evolución de la frecuencia de inversión magnética es de al menos unos pocos millones de años", dijo Gallet. A esta escala, las inversiones del campo magnético podrían evolucionar para ser más o menos rápidas. Pero "una inversión de polaridad magnética no es para mañana", agregó.

Los hallazgos fueron publicados en línea el 20 de septiembre en la revista. Letras de la Tierra y la Ciencia Planetaria.

Publicado originalmente en Ciencia viva.

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(Crédito de la imagen: Future plc)

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