La NASA lanza el satélite ICON del clima espacial con retraso prolongado para estudiar la ionosfera de la Tierra

octubre 11, 2019

CAPE CANAVERAL, Fla. – Una misión de la NASA largamente esperada, diseñada para explorar la atmósfera superior de la Tierra, finalmente despegó después de años de demoras.

los Explorador de conexión ionosférica La nave espacial (ICON) se lanzó esta noche (10 de octubre) a las 10:00 p.m. EDT (0200 GMT del 11 de octubre) a bordo de un cohete Northrop Grumman Pegasus XL, que fue lanzado en el aire desde su avión de transporte, un Stargazer L-1011. El avión había despegado aproximadamente una hora y media antes de la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral aquí.

ICON llegará a la órbita de la Tierra en una misión para estudiar el planeta ionosfera, una capa masiva de nuestra atmósfera que se superpone con el límite del espacio. Las mediciones de la nave espacial ayudarán a los científicos a comprender mejor el vínculo entre clima espacial y el clima terrestre, y cómo los dos interactúan en la ionosfera, dijeron los miembros del equipo de la misión.

Vídeo: Vea el lanzamiento aéreo de la NASA del satélite meteorológico espacial ICON
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Un cohete Northrop Grumman Pegasus XL se dirige hacia el espacio que transporta el satélite Ionosphere Connection Explorer de la NASA, o ICONO, el 10 de octubre de 2019. El cohete fue lanzado desde el aire después de ser lanzado por un avión L-1011 Stargazer que despegó del Pista de Skid Strip en la estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral.

Un cohete Northrop Grumman Pegasus XL se dirige hacia el espacio que transporta el satélite Ionosphere Connection Explorer de la NASA, o ICONO, el 10 de octubre de 2019. El cohete fue lanzado desde el aire después de ser lanzado por un avión L-1011 Stargazer que despegó del Pista de Skid Strip en la estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral.

(Crédito de la imagen: NASA TV)

"La ionosfera está cambiando continuamente y es muy dinámica", explicó Nicky Fox, jefe de la división de heliofísica de la NASA, durante una conferencia de prensa previa al lanzamiento el martes (8 de octubre).

"La ionosfera es un laboratorio de física notable", dijo Fox. "No solo es un gran lugar para estudiar física de plasma, sino que también es una región que tiene un gran impacto en el clima espacial en nosotros".

Los científicos han estado ansiosos por que el satélite del tamaño de una máquina expendedora despegue para ver qué nos puede decir sobre esta misteriosa región. Según Fox, la ionosfera recibe su nombre gracias a la radiación de el sol, que bombardea los átomos y las moléculas en esta parte de la atmósfera, esencialmente dándoles una carga, un proceso llamado ionización.

Es aquí donde fenómenos extraños y únicos, como las auroras y tormentas geomagnéticas, son creados. Es difícil pronosticar cuándo ocurrirán estos tipos de eventos, porque la ionosfera es una región increíblemente difícil de estudiar.

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La vista de un artista del satélite Ionospheric Connection Explorer, o ICON, de la NASA. La NASA ha retrasado el lanzamiento planeado del satélite ICON el 14 de junio debido a problemas con los cohetes.

(Crédito de la imagen: NASA)

Hasta hace aproximadamente una década, los científicos pensaban que el sol causaba la mayoría de los cambios en la ionosfera, pero investigaciones más recientes sugieren que ese no es el caso; Se observan cambios diarios en la región incluso cuando el sol no genera tormentas potentes. Fox explicó que esto se debe a patrones climáticos terrestres y eventos extremos como huracanes También causan cambios en la ionosfera.

Esta dinámica región donde el clima de la Tierra se encuentra con el clima espacial es el hogar de Estación Espacial Internacional y es una vía crítica para los satélites de comunicaciones. Las ondas de radio y las señales del Sistema de Posicionamiento Global (GPS) pasan directamente a través de esta capa turbulenta, y esas señales pueden ser distorsionadas por parches de material ionizado.

Este es un problema porque el clima espacial no solo puede tener un impacto en los sistemas de comunicaciones, sino también en la electrónica e incluso en las redes eléctricas. Para mitigar estos efectos, los científicos esperan comprender mejor el sol y sus numerosos procesos. Y ICON puede ayudar con eso, dijeron los miembros del equipo de la misión.

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La sonda de $ 252 millones se dirige directamente hacia el grueso de la ionosfera, en dirección a una órbita circular a 357 millas (575 kilómetros) sobre la superficie de la Tierra. Equipado con varios instrumentos diseñados para medir vientos y partículas, ICON también medirá qué tan densa es la atmósfera y analizará su composición química.

Se suponía que tales datos ya estaban llegando. ICON originalmente estaba programado para lanzarse en 2017, pero problemas con el Pegaso Causó múltiples retrasos largos. (El mal tiempo también hundió un intento ayer, 9 de octubre).

ICON finalmente se elevó esta noche. Stargazer L-1011 despegó de la pista de Skid Strip en la estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral a las 8:32 p.m. EDT (0032 GMT) y se dirigió a su zona de caída planificada a unas 50 a 100 millas (80 a 160 km) al este de Daytona Beach.

La tripulación lanzó el cohete de 57 pies de largo (17 metros) a las 10:00 p.m. (0200 GMT), en su segundo acercamiento a la zona de caída. (En el primer intento, el control de la misión perdió brevemente el contacto de comunicación con el avión de transporte, lo que condujo a un aborto). Cinco segundos después de la caída, el Pegasus de tres etapas se encendió y comenzó a subir a la órbita.

Don Walter, piloto principal de Northrop Grumman para el L-1011, dijo que el vuelo es como una atracción en Disney World. "Cuando se lanza el cohete, el avión quiere subir y te empujan hacia atrás en tu asiento", dijo a Space.com. "Lo que es bueno para nosotros. Cuando se enciende el cohete, queremos estar muy lejos".

Continuó explicando que la experiencia también es bastante ruidosa. "Suena como un tren de carga debajo del avión", agregó.

Este vuelo fue el 44 ° lanzamiento de un cohete Pegasus en una misión de entrega satelital y el séptimo fuera de Cabo Cañaveral.

Mientras esté en el espacio, ICON trabajará en conjunto con otro Misión de la NASA llamada ORO (Observaciones a escala global del miembro y el disco), que se lanzó como una carga útil tagalong a bordo de un satélite de comunicaciones comerciales en enero de 2018. Desde su percha orbital a 22,000 millas (35,400 km) sobre la Tierra, GOLD ha estado monitoreando la ionosfera desde arriba. Las dos misiones trabajarán juntas para proporcionar una imagen completa del funcionamiento interno de la ionosfera.

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(Crédito de la imagen: revista All About Space)

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